Garza Real

1777

La garza real (Ardea cinerea) es un ave zancuda de patas largas de la familia de las garzas, Ardeidae, nativa de las zonas templadas de Europa y Asia y también de partes de África. Es residente en gran parte de su área de distribución, pero algunas poblaciones de las partes más septentrionales migran hacia el sur en otoño.

Es un ave de zonas húmedas, se la puede ver alrededor de lagos, ríos, estanques, marismas y en la costa del mar. Se alimenta principalmente de criaturas acuáticas que captura después de estar parado al lado o en el agua o acechando a su presa a través de las aguas poco profundas.

Tienen la cabeza y el cuello blancos con una amplia raya negra que se extiende desde el ojo hasta la cresta negra. El cuerpo y las alas son grises por encima y las partes inferiores son de color blanco grisáceo, con algo de negro en los flancos. El pico largo y puntiagudo es de color amarillo rosado y las patas son de color marrón.

Las aves se reproducen colonialmente en primavera en “heronias”, normalmente construyendo sus nidos en lo alto de los árboles. Por lo general, se pone una nidada de tres a cinco huevos de color verde azulado. Ambas aves incuban los huevos por un período de aproximadamente 25 días, y luego ambos alimentan a los polluelos, que nacen cuando tienen siete u ocho semanas de incubación. Muchos juveniles no sobreviven a su primer invierno, pero si lo hacen, pueden esperar vivir unos cinco años.

En el Antiguo Egipto, la deidad Bennu fue representada como una garza, en la obra de arte del Nuevo Reino. En la antigua Roma, la garza era un ave de adivinación. La garza asada fue una vez un plato especialmente apreciado; cuando George Neville se convirtió en arzobispo de York en 1465, se sirvieron cuatrocientas garzas a los invitados.

Garza Real

La garza real (Ardea cinerea) es una especie de ave que stá muy extendida y es común en Eurasia y África. Cuatro subespecies se distinguen en todo el mundo. En Europa Central está representada por la forma nominativa Ardea cinerea.

Las colonias de garzas son muy animadas. Entre las aves de una colonia prevalece la pelea constante, ya que las aves disputan entre sí con sus congéneres la comida. Juntos, los pájaros se defienden de los cuervos que están interesados en los huevos no vigilados.

No hay dimorfismo sexual conspicuo. Sin embargo, los machos son algo más grandes en promedio. Se parece mucho a la garza canadiense norteamericana con esta apariencia, que ocupa un nicho ecológico similar al de la garza gris europea.

Las garzas reales vuelan con aleteos lentos de alas y los machos con la cabeza retirada y el cuello curvado en forma de s. Sólo durante el despegue y el aterrizaje se estira previamente el cuello. Durante el vuelo se oye regularmente un fuerte y áspero chraik. Cuando se camina rápido, se puede observar un movimiento de equilibrio del cuello. Durante la búsqueda de alimentos, por lo general caminan lentamente con el cuello extendido.

Ardea cinerea volando en la naturaleza

Taxonomía

Reino: Animalia

Filo: Chordata

Clase: Aves

Orden: Pelecaniformes

Familia: Ardeidae

Género: Ardea

Especie: Ardea cinérea

Hábitat y distribución

La garza real tiene una amplia gama en la mayor parte de la ecozona del Paleártico. El área de distribución de la subespecie A. c. cinerea se extiende hasta 70° Norte en Noruega y 66° Norte en Suecia, pero por lo demás su límite septentrional es de alrededor de 60° Norte a través del resto de Europa y Asia hacia el este hasta las Montañas Urales.

Al sur, su área de distribución se extiende hasta el norte de España, Francia, el centro de Italia, los Balcanes, el Cáucaso, Irak, Irán, India y Myanmar (Birmania). También está presente en África al sur del desierto del Sahara, las Islas Canarias, Marruecos, Argelia, Túnez y muchas de las islas del Mediterráneo.

Es reemplazado por A. c. jouyi en Siberia oriental, Mongolia, China oriental, Hainan, Japón y Taiwán. En Madagascar y las islas Aldabra se encuentra la subespecie A. c. firasa, mientras que la subespecie A. c. monicae está restringida a Mauritania y a las islas costeras.

En gran parte de su área de distribución, la garza real es residente, pero las aves de las partes más septentrionales de Europa emigran hacia el sur, algunas permaneciendo en Europa central y meridional, otras viajando a África al sur del desierto del Sahara.

Dentro de su área de distribución, la garza real se puede encontrar en cualquier lugar con un hábitat acuático adecuado que pueda suministrar su alimento. El cuerpo de agua debe ser lo suficientemente poco profundo, o tener un margen de estante en el que pueda vadear.

Aunque es más común en las tierras bajas, también se encuentra en los alquitranes de montaña, lagos, embalses, ríos grandes y pequeños, pantanos, estanques, zanjas, áreas inundadas, lagunas costeras, estuarios y la orilla del mar. A veces se alimenta lejos del agua en los pastos, y se ha registrado en zonas desérticas, cazando escarabajos y lagartos.

Las colonias reproductoras suelen estar cerca de las áreas de alimentación, pero excepcionalmente pueden estar a una distancia de hasta 8 kilómetros (5 millas), y las aves a veces se alimentan hasta a 20 kilómetros (12 millas) del sitio de anidación.

Distribución de la Garza Real (Ardea cinerea)

Vida urbana

Las garzas reales tienen la capacidad de vivir en ciudades donde hay hábitats y espacio para anidar. En los Países Bajos, la garza real se ha establecido en los últimos decenios en gran número en entornos urbanos.

En ciudades como Ámsterdam, están siempre presentes y bien adaptadas a la vida moderna de la ciudad, cazan como siempre, pero también visitan los mercados callejeros y los bares.

Algunos individuos utilizan a personas que los alimentan en sus hogares o comparten la captura de los pescadores deportivos. Un comportamiento similar a menor escala ha sido reportado en Irlanda. Los estanques de jardín con peces ornamentales son atractivos para las garzas, y pueden proporcionar a las aves jóvenes una oportunidad de aprendizaje sobre cómo capturar presas fáciles.

Se han observado garzas visitando los recintos acuáticos de los zoológicos, como los espacios para pingüinos, nutrias, pelícanos y focas, y tomando alimentos destinados a los animales en exhibición.

Características

La garza real tiene un vuelo lento, con el cuello largo retraído (en forma de S). Esto es característico de las garzas y avetoros, y las distingue de las cigüeñas, grullas y espátulas, que extienden el cuello, que vuelan con lentos golpes de alas y a veces se deslizan por distancias cortas.

A veces se eleva, volando en círculos a alturas considerables, pero no tan a menudo como la cigüeña. En primavera, y ocasionalmente en otoño, las aves pueden elevarse por encima de la garza y perseguirse unas a otras, realizar maniobras aéreas o lanzarse hacia el suelo.

Los pájaros a menudo se posan en los árboles, pero pasan mucho tiempo en el suelo, caminando o parados durante largos períodos con una postura erguida, a menudo con una sola pata.

Tamaño y peso

La garza real es un ave grande, de hasta 100 cm (o sea 39 pulgadas) de alto y mide de 84 a 102 cm (de 33 a 40 pulgadas) de largo con una envergadura de 155 a 195 cm (de 61 a 77 pulgadas). El peso corporal puede oscilar entre 1,02 y 2,08 kg (de 2,2 a 4,6 libras).

Colores

El plumaje es mayormente gris ceniza por encima y blanco grisáceo por debajo con algo de negro en los flancos. Los adultos tienen la cabeza y el cuello de color blanco con un amplio supercilium negro que termina en la cresta delgada y colgante, y vetas de color negro azulado en la parte delantera del cuello.

Las plumas escapulares son alargadas y las plumas de la base del cuello también son algo alargadas. Las aves inmaduras carecen de la raya oscura en la cabeza y son generalmente más apagadas en apariencia que los adultos, con una cabeza y cuello gris, y una pequeña cresta gris oscura.

El pico amarillo rosado es largo, recto y potente, y es de color más brillante en los adultos reproductores. El iris es amarillo y las patas marrones y muy largas.

Canto

Su sonido o llamada principal es un fuerte croar “fraaank”, pero una variedad de ruidos guturales y estridentes se escuchan en la colonia de cría. El macho utiliza una llamada publicitaria para animar a una hembra a unirse a él en el nido, y ambos sexos utilizan varias llamadas de bienvenida después de que se ha establecido un vínculo de pareja.

Un “schaah” fuerte y duro es utilizado por el macho para alejar a otras aves de las cercanías del nido y un suave “gogogo” expresa ansiedad, como cuando un depredador está cerca o un humano pasa por la colonia. Los polluelos hacen ruidosos chillidos o tictac.

 

Garza Real (Ardea cinerea) emitiendo sonidos

Sonido de la Garza Real (Ardea cinerea)

Alimentación

Peces, anfibios, pequeños mamíferos e insectos son capturados en aguas poco profundas con el pico largo de la garza. También se le ha observado capturando y matando aves jóvenes, como patitos, y ocasionalmente lleva a las aves jóvenes hasta una baranda de agua, y puede permanecer inmóvil en las aguas poco profundas, o en una roca o banco de arena junto al agua, esperando a que la presa se encuentre a una distancia cercana.

Alternativamente, se mueve lenta y sigilosamente por el agua con el cuerpo menos erguido que en reposo y el cuello curvado en forma de “S”. Es capaz de enderezar su cuello y golpear con su pico muy rápido.

Los peces pequeños son tragados primero de cabeza, y las presas y anguilas más grandes son llevadas a la orilla donde son subyugadas al ser golpeadas en el suelo o apuñaladas por el pico. Luego se los traga o se les arrancan trozos de carne.

En el caso de presas como pequeños mamíferos y aves o patitos, la presa es sostenida por el cuello y ahogada, asfixiada o asesinada por la ruptura de su cuello con el pico de la garza, antes de ser tragada entera.

El ave regurgita pellets de material indigerible como pieles, huesos y restos quitinosos de insectos. Los principales períodos de caza son al amanecer y al atardecer, pero también es activo en otros momentos del día. Por la noche se posa en los árboles o en los acantilados, donde tiende a ser gregario.

Apareamiento y reproducción

Esta especie se reproduce en colonias, generalmente en árboles altos cerca de lagos, la orilla del mar u otros humedales. A veces se eligen otros sitios, entre los que se incluyen árboles y arbustos bajos, parches de zarzas, cañaverales, macizos de brezo y salientes de acantilados.

El mismo nido se usa año tras año hasta que se derriba; comienza como una pequeña plataforma de palos pero se expande en un nido voluminoso a medida que se agrega más material en los años subsiguientes.

Puede estar forrado con ramitas más pequeñas, hebras de raíces o pastos muertos, y en los cañaverales, está construido con cañas muertas. El macho suele recoger el material mientras que la hembra construye el nido.

Las actividades de cría tienen lugar entre febrero y junio. Cuando un ave llega al nido, se realiza una ceremonia de bienvenida en la que cada pareja sube y baja sus alas y plumas. En Europa continental y en otros lugares, las colonias de anidación a veces incluyen nidos de la garza imperial y otras especies de garzas.

El cortejo involucra al macho que llama desde el sitio de anidación elegido. A la llegada de la hembra, ambas aves participan en una ceremonia de estiramiento, en la que cada una extiende su cuello verticalmente antes de traerlo hacia atrás y hacia abajo con el pico vertical, flexionando simultáneamente sus patas, antes de regresar a su posición normal.

La ceremonia de chasquido es otro comportamiento en el que el cuello se extiende hacia adelante, la cabeza se baja hasta el nivel de los pies y las mandíbulas se encajan vigorosamente. Esto puede repetirse de veinte a cuarenta veces.

Cuando se establece el apareamiento, las aves pueden acariciarse entre sí atendiendo el plumaje de la otra ave. El macho puede entonces ofrecer a la hembra un palo que incorpora al nido. En esto, el macho se excita, acicalando aún más a la hembra y se produce la cópula.

Video de la Garza Real

Huevos

La nidada de huevos suele ser de tres a cinco, aunque se han registrado tan sólo dos y hasta siete huevos. Los huevos tienen una superficie mate y son de color azul verdoso, con un promedio de 60 mm × 43 mm (2,36 pulgadas. × 1,69 pulgadas).

Los huevos se ponen normalmente a intervalos de dos días y la incubación suele comenzar después de la puesta del primer o segundo huevo. Ambas aves participan en la incubación y el período de incubación dura unos veinticinco días. Ambos padres traen comida para los jóvenes.

Polluelos

Al principio, los polluelos agarran el pico del adulto por el costado y extraen de él el alimento regurgitado. Más tarde, el adulto degüella la comida en el nido y los polluelos se pelean por la posesión.

Nacen a las siete u ocho semanas. Usualmente hay una sola generación cada año, pero se han registrado dos crías.

El ave más antigua registrada vivió durante veintitrés años, pero la esperanza media de vida en la naturaleza es de unos cinco años. Sólo un tercio de los jóvenes sobreviven hasta el segundo año, muchos de los cuales son víctimas de la depredación.

Estado de conservación

La garza real es el tipo de garza más común en Eurasia. En Europa, la población reproductora a principios del siglo XXI se situaba entre 210.000 y 290.000 parejas reproductoras. Salvo contadas excepciones, la población de garza real aumentó en el siglo XX.

También ha aumentado su distribución en Europa. En muchos países europeos, la disminución de la caza de la especie ha contribuido al aumento de la población. En Francia, por ejemplo, el número de parejas reproductoras aumentó de 4.500 a 27.000 entre 1974 y 1994, después de que la especie fuera puesta bajo protección en ese país, al igual que en Alemania, donde existen grandes colonias con más de cien parejas reproductoras, especialmente en el norte de Alemania.

La población reproductora alemana se estimó entre 24.000 y 27.500 parejas reproductoras a finales del siglo XX. La colonia europea más grande, con 1.000 a 1.900 parejas reproductoras, se encuentra en Bretaña.

En África Occidental, el número de parejas reproductoras es muy bajo y puede ser inferior a 500 parejas fuera de Mauritania. La población mauritana, que se reproduce aislada en la costa, es considerablemente mayor. El número de parejas de cría ascendió a 4.188 parejas de cría en el año 1997.

En África Oriental, la garza gris es un tipo muy extendido en su contra. Sólo en Tanzania hay más de 15.000 ejemplares y también están aumentando las poblaciones en el sur de África, ya que la especie se beneficia principalmente de las aguas de la presa.

Caza y defensa de daños

La garza real es un animal de caza en el sentido de la ley federal de caza. Sólo se ha fijado una temporada de caza en Baviera (16 de septiembre – 31 de octubre), la caza puede llevarse a cabo de acuerdo con la ordenanza sobre la abolición de la temporada de veda para las garzas reales del 25 de julio de 1983 (coloquialmente: ordenanza sobre la garza real) dentro de un radio de 200 metros alrededor de las aguas vedadas (en el sentido del Art. 2 Párrafo 1 Nos. 1 Nos. 1 y 2 de la Ley de Pesca).

En los otros estados federales la garza real estaba protegida todo el año, es decir, para un despido es necesario un permiso individual de la autoridad de caza inferior (el llamado despido de disuasión). Mientras tanto, también existen regulaciones especiales para la protección de la gestión de estanques en Schleswig-Holstein, desde 2012 en Turingia y desde 2013 en Sajonia.

En Schleswig-Holstein se derriban entre 100 y 200 aves cada año, lo que es criticado por la Asociación Alemana para la Conservación de la Naturaleza (Naturschutzbund Deutschland), ya que el número de parejas reproductoras en Schleswig-Holstein se ha reducido en un 60 por ciento, pasando de unas 2.700 en 2002 a unas 1.100 en 2014.

En Renania del Norte-Westfalia, la garza real ya no está incluida en la lista de especies de caza desde la introducción de la llamada “Ley de Caza Ecológica de Renania del Norte-Westfalia” el 28 de mayo de 2015, que se aparta de las disposiciones de la Ley Federal de Caza.

En estanques más pequeños, el sobrevoltaje con redes ha demostrado su eficacia en la prevención de daños. En estanques más grandes, las garzas grises pueden ser detenidas con cables estirados en el borde inmediato de la orilla (evita caminar desde la orilla hacia el agua). Los espantapájaros suelen ser reconocidos rápidamente como inofensivos y, por lo tanto, sólo ofrecen protección a corto plazo.

En aguas naturales no se suelen observar daños económicos considerables para la pesca, ya que la garza busca su alimento sólo en el agua plana y sólo se lleva tipos de peces económicamente insignificantes en la mayoría de los casos.

Video de la Garza Real (Ardea cinerea)

Curiosidades

La garza gris busca su comida normalmente sola. Sólo allí, donde existe una sobreabundancia de alimento, se ve en enjambres sueltos, pequeños y ocasionalmente también con otros tipos de asociados.

Si comen en solitario, entonces son capaces de defender energéticamente su territorio alimentario. En tales agresiones intraespecíficas, incluso se produce ocasionalmente la matanza de una garza competidora.

El nivel de agresión varía según la estación del año y es mayor cuando las garzas reales crían aves jóvenes. Las razones alimenticias preferidas pueden estar en la proximidad inmediata de la zona de anidación, sin embargo, ocasionalmente se encuentran a una distancia considerable de ésta.

La garza gris es muy tranquila, con la cabeza baja y el cuello curvado, apuñala largas piernas a través de las aguas poco profundas. Pica rápidamente a los peces más pequeños, ranas, tritones, serpientes e insectos acuáticos. Come también ratas, que devora – como también los otros animales – en el conjunto.

En los prados, espera de pie rígidamente a los ratones de campo y ocasionalmente come también huevos y calamares. Típico para tales cacerías es primero una prevención lenta y luego un choque rápido. Para cazar peces puede aterrizar en el agua, nadar de uno a tres segundos y luego volar de nuevo. Sin embargo, el método preferido es aterrizar a unos pocos metros del agua y luego entrar lentamente en el agua.

Las garzas reales son generalistas del hábitat, que se sienten igual de cómodas en las aguas dulces del corazón de la región, en los estuarios de los ríos y en las regiones costeras. Sus demandas sobre su hábitat son relativamente bajas. Necesitan una proximidad a aguas con zonas de aguas poco profundas, presas relativamente grandes y de cuatro a cinco meses en las que las aguas no se congelen.

Por consiguiente, se pueden encontrar en las orillas de lagos, ríos, zonas de inundación, cañaverales, pantanos, estanques, playas, manglares y marismas saladas. También se utilizan pastos situados a cierta distancia del cuerpo de agua más cercano.

Recientemente, ha penetrado cada vez más en las zonas urbanas, donde incluso puede observarse con frecuencia en el centro de las ciudades. También forma grupos comunes con garcetas pequeñas, por ejemplo en el valle del Po en el norte de Italia.

En la cultura humana

En el Antiguo Egipto, la deidad pájaro Bennu, asociada con el sol, la creación y el renacimiento, fue representada como una garza en la obra de arte del Nuevo Reino.

En la antigua Roma, la garza era un ave de adivinación que daba un augurio (señal de un acontecimiento venidero) por su llamada, como el cuervo, la cigüeña y el búho.

La garza asada fue una vez un plato especialmente apreciado en Gran Bretaña para ocasiones especiales como los banquetes de estado. Para el nombramiento de George Neville como Arzobispo de York en 1465, se sirvieron cuatrocientas garzas a los invitados.

En 1896, en el pantano de Romney, todavía disparaba y se comía a las aves jóvenes. Dos garzas grises aparecen en un vitral de la iglesia de Selborne, Hampshire.

Los apellidos ingleses Earnshaw, Hernshaw, Herne, y Heron derivan todos de la garza, el sufijo -shaw significa madera, refiriéndose a un lugar donde anidaban las garzas.

Depredadores y parásitos

Al ser grandes aves con picos poderosos, las garzas reales tienen pocos depredadores como adultos, pero los huevos y las crías son más vulnerables. Las aves adultas no suelen dejar el nido desatendido, pero pueden ser atraídas por cuervos o cometas merodeando.

Se cree que una garza gris muerta que se encuentra en los Pirineos fue asesinada por una nutria. El ave puede haber sido debilitada por el crudo clima invernal, causando escasez de sus presas.

Un estudio realizado por Sitko y Heneberg en la República Checa entre 1962 y 2013 sugirió que las garzas reales de Europa Central albergan 29 especies de lombrices parasitarias. Las especies dominantes fueron Apharyngostrigea cornu (67% de prevalencia), Posthodiplostomum cuticola (41% de prevalencia) y Echinochasmus beleocephalus (39% de prevalencia), Uroproctepisthmium bursicola (36% de prevalencia), Neogryporhynchus cheilancristrotus (31% de prevalencia), Desmidocercella numidica (29% de prevalencia) y Bilharziella polonica (5% de prevalencia).

Se demostró que las garzas grises juveniles albergan menos especies, pero la intensidad de la infección fue mayor en los ejemplares juveniles que en las garzas adultas.

De los platelmintos digeneos que se encuentran en las garzas reales de Europa Central, el 52% de las especies probablemente infectaron a sus huéspedes definitivos fuera de la propia Europa Central, en los trimestres pre-migratorio, migratorio o de invernada, a pesar de que una proporción sustancial de garzas reales no migran hacia el sur.

Taxonomía y evolución

Las garzas son un linaje bastante antiguo y aparecieron por primera vez en el registro fósil en el período paleógeno; sin embargo, se han encontrado muy pocas garzas fósiles. Hace siete millones de años (el Mioceno tardío), habían aparecido aves muy parecidas a las formas modernas y atribuibles a los géneros modernos.

Las garzas son miembros de la familia Ardeidae, y la mayoría de las especies existentes se encuentran en la subfamilia Ardeinae y son conocidas como garzas verdaderas o típicas. Esta subfamilia incluye otros tipos de garzas, las garzas verdes, las garzas de estanque, las garzas nocturnas y algunas otras especies.

La garza real pertenece a esta subfamilia y se encuentra en el género Ardea, que también incluye la garza bueyera. La garza real fue descrita por primera vez en 1758 por el naturalista sueco Carl Linnaeus, quien le dio el nombre de Ardea cinerea. El nombre científico proviene del latín ardea “garza”, y cinerea “ash-grey” (de cenizas de cineris).

Está estrechamente relacionada y es similar a la garza azul norteamericana (Ardea herodias), que se diferencia por ser más grande, y por tener flancos y muslos de color marrón castaño, y a la garza cocoi (Ardea cocoi) de América del Sur, que forma una superespecie con ella.

Algunas autoridades creen que la subespecie Ardea cinerea monicae debe ser considerada una especie separada. Se sabe que se hibrida con la garceta grande (Ardea alba), la garceta pequeña (Egretta garzetta), la garza azul grande y la garza púrpura (Ardea purpurea). La garza australiana de cara blanca es a menudo incorrectamente llamada garza gris. En Irlanda, la garza gris es a menudo coloquialmente llamada una “grulla”.

Subespecies pertenecientes a la especie Ardea cinerea

Se reconocen cuatro subespecies:

  • Ardea cinerea cinerea – Linnaeus, 1758: nominado, encontrado en Europa, África, Asia occidental
  • Ardea cinerea jouyi – Clark, 1907: encontrado en Asia oriental
  • Ardea cinerea firasa – Hartert, 1917: encontrado en Madagascar
  • Ardea cinerea monicae – Jouanin & Roux, 1963: encontrado en islas frente a Banc d’Arguin, Mauritania.

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