Pigargo Gigante De Steller: Alimentación, Hábitat, Fotos Y Más

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El pigargo gigante​ también conocido como pigargo de Steller (Haliaeetus pelagicus) es un pájaro pescador del tipo de las águilas marinas. Es el águila marina de cola blanca más grande y se caracteriza por su plumaje blanco y negro, su pico entre naranja y amarillo extraordinariamente grande y poderoso y sus alas en forma de paleta.

Las águilas marinas gigantes viven en los ríos y costas del Pacífico cerca de Rusia. Dependiendo de la situación geográfica, son aves estacionarias o migratorias, las áreas de hibernación más importantes se encuentran en Japón. Las águilas marinas gigantes se alimentan de peces, aves acuáticas y carroña. La población comprende aproximadamente 5000 ejemplares y continúa disminuyendo; por lo tanto, la UICN clasifica al pigargo de Steller como vulnerable (en peligro de extinción).

Águila Pigargo gigante

El águila pigargo gigante (Haliaeetus pelagicus) es una gran rapaz diurna de la familia Accipitridae. Fue descrito originalmente por Peter Simon Pallas en 1811. No se reconoce ninguna subespecie. Es un águila robusta, de plumaje marrón oscuro con alas y cola blancas, y pico y garras amarillas.

Vive en la costa noreste de Asia y se alimenta principalmente de peces y aves acuáticas. La Península de Kamchatka, en el Lejano Oriente de Rusia, es conocida por su población relativamente grande de estas aves. Alrededor de 4.000 de estas águilas viven allí. Esta águila marina de Steller está clasificada como vulnerable en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.

Ave llamada pigargo (Haliaeetus pelagicus)

Taxonomía

Reino: Animalia

Filo: Chordata

Clase: Aves

Orden: Accipitriformes

Familia: Accipitridae

Género: Haliaeetus

Especie: Haliaeetus pelagicus

Hábitat y distribución

El pigargo gigante se reproduce en la península de Kamchatka, la zona costera alrededor del mar de Okhotsk, la parte baja del río Amur y en el norte de Sakhalin y las islas Shantar, Rusia, y la mayoría de las aves invernan al sur de su área de reproducción, en el sur de las Islas Kuriles, Rusia y Hokkaidō, Japón.

El águila de Steller es menos propensa al vagabundeo que el águila de cola blanca, ya que carece de la dispersión de largo alcance típica de los juveniles de esa especie, pero se han encontrado águilas vagabundas en América del Norte, en lugares como las Islas Pribilof y la Isla Kodiak, y en el interior de Asia hasta Pekín, en China, y Yakutsk, en la República de Saja, en Rusia, y en el sur hasta Taiwán.

Imágenes del Pigargo gigante

¿Dónde vive el águila de Steller o pigargo grande?

El gran tamaño corporal (según la regla de Bergmann) y la distribución del águila marina de Steller sugieren que es una reliquia glacial, lo que significa que evolucionó en una estrecha zona subártica de las costas asiáticas más al noreste, que cambió su latitud de acuerdo con los ciclos de la edad de hielo, y nunca ocurrió en otro lugar. Los nidos son hechos en grandes afloramientos rocosos o en las copas de grandes árboles en la costa y a lo largo de grandes ríos con árboles maduros en hábitat con grandes abedules de Erman (Betula ermanii) y bosques de llanura aluvial de alerces, alisos, sauces y álamos.

Migración

Algunas águilas, especialmente las que anidan en la costa marina, pueden no migrar, pero las paras la que migran, el momento, la duración y el alcance de la migración dependen de las condiciones del hielo y de la disponibilidad de la comida.

En Kamchatka, las águilas pasan el invierno en bosques y valles fluviales cerca de la costa, pero se distribuyen irregularmente por toda la península, y la mayoría de las aves invernantes parecen ser adultos residentes. Los pigargos grandes que migran vuelan hasta el invierno en ríos y humedales de Japón, pero que ocasionalmente se trasladan a zonas montañosas del interior en vez de a la costa del mar, y cada invierno, el hielo a la deriva en el Mar de Okhotsk lleva a miles de águilas al sur. El hielo llega a Hokkaido a finales de enero. El número de águilas alcanza su punto máximo en el Estrecho de Nemuro a finales de febrero.

En Hokkaido, las águilas se concentran en las zonas costeras y en los lagos cercanos a la costa, junto con un número considerable de águilas de cola blanca. Las águilas parten entre finales de marzo y finales de abril, los ejemplares adultos normalmente se van antes de que sean inmaduras.

Los migrantes tienden a seguir las costas marinas y generalmente se les observa volando solos. En grupos, los migrantes son típicamente observados volando a una distancia de 100 a 200 metros (de 330 a 660 pies). En Kamchatka, la mayoría de los migrantes son aves en plumajes de transición. También se les ve ocasionalmente volando sobre el océano del norte o posados en el hielo marino durante el invierno.

Características

La especie en ocasiones no se puede confundir con otras aves cuando es adulta; se distingue, además de por su gran tamaño, principalmente por su plumaje de color marrón oscuro con amplios campos blancos en las curvas de las alas y la cola en forma de cuña. Hay una mancha blanca en la frente. El pico es amarillo, fuertemente doblado. La hembra es de color similar al macho, pero puede ser hasta un 19% más grande que el macho y un 79% más pesada. El iris es amarillo.

Fotos de Pigargos gigantes

Tamaño y peso

Las hembras varían en peso de 6.195 a 9.500 gramos (de 13.658 a 20.944 libras), mientras que los machos son más ligeros con un rango de peso de 4.900 a 6.800 gramos (de 10.8 a 15.0 libras). El peso promedio es variable, posiblemente debido a la variación estacional en el acceso a los alimentos o a la condición general de las águilas, pero se ha reportado que es tan alto como una masa media de 7.757 gramos a un peso medio estimado de 6,250 gramos, excluyendo las águilas caducadas que fueron envenenadas por el plomo y sufrieron una pérdida de peso precipitada en el momento de su muerte.

En su peso medio, este Pigargo de Steller’s parece sobrepasar el peso medio de la arpía en aproximadamente 500 gramos (1.1 libras) y el de las águilas filipinas en más de 1,000 gramos (2.2 libras).El águila de mar de Steller puede tener una longitud total de 85 a 105 centímetros, aparentemente los machos tienen un promedio de 89 centímetros de longitud, mientras que las hembras tienen un promedio de 100 centímetros, marginalmente más corto en promedio que el águila arpía y alrededor de 65 milímetros (2 pulgadas).

La envergadura es de 1,95 a 2,5 metros(6 pies 5 a 8 pies 2 pulgadas) y la medida de la cuerda alar es de 560 a 680 milímetros (22 a 27 pulgadas).La envergadura de las alas del águila es una de las más grandes de todas las águilas vivas, con una mediana de 2,13 metros por Ferguson-Lees (2001) o una mediana de 2,2 metros por Saito (2009). La envergadura máxima absoluta del pigardo grande de Steller es menos segura; muchas fuentes la sitúan en 2,45 metros. Sin embargo, registros menos fundamentados indican que también puede alcanzar envergaduras aún mayores. Tres fuentes distintas afirman que las águilas de mar de Steller no han sido verificadas y que miden hasta 2,7 metros, 2,74 metros y 2,8 metros respectivamente.

Medidas corporales

Como en la mayoría de las águilas del genero Haliaeetus, el tarso y la cola son relativamente cortos comparados con otras águilas muy grandes de 95 a 100 milímetros (de 3,7 a 3,9 pulgadas) y de 320 a 390 milímetros (de 13 a 15 pulgadas) de longitud, respectivamente, superando al águila filipina en hasta 40 milímetros (1,6 pulgadas) y 110 milímetros (4,3 pulgadas) aparentemente.

En todas las águilas marinas y pescadoras, los dedos de las patas son relativamente cortos y robustos, con la parte inferior de la pata cubierta de espículas y las garras relativamente más cortas y fuertemente curvadas que en las águilas de tamaño comparable de los bosques y campos, tales como el grupo de las “águilas calzadas” (i.e. Aquila) o “águilas arpías”, todas estas especializaciones se desarrollaron en la captura de peces en lugar de mamíferos medianos y aves grandes, aunque claramente no están excluidas de la captura.

Como en todos los peces y águilas marinas, así como en la mayoría de las aves rapaces del mundo que se alimentan de peces, el águila de mar de Steller tiene espículas, que son olas irregulares a lo largo de la planta de sus patas, que les permiten sostener peces que de otra manera se les escapan de sus garras. En un caso, un veterano de la vida silvestre resultó gravemente herido cuando un águila hembra le agarró el brazo e incrustó sus garras, perforándole el otro lado del brazo.

El cráneo tiene una longitud total de unos 14,6 centímetros (5,7 pulgadas), el culmen es de 62 a 75 milímetros (2,4 a 3,0 pulgadas) y el pico desde la abertura hasta la punta es de unos 117 milímetros (4,6 pulgadas).

El pico del águila marina de Steller o del pigargo grande es probablemente el más grande de todos los águilas vivientes, superando al del águila filipina con una única medida de culto conocida (de una hembra madura) de 72,2 milímetros (2,84 pulgadas), y son similares en robustez (aunque ligeramente más cortos en longitud de culto) a los de los más grandes accipítridos, los buitres del Viejo Mundo.

Colores

El águila de mar madura de Steller o pigargo gigante tiene un plumaje mayormente marrón oscuro a negro, con un fuerte contraste blanco en las plumas de las alas superiores e inferiores, las plumas  de las alas inferiores, los muslos, las plumas de la parte inferior de la cola y la cola. Su cola es blanca en forma de diamante es relativamente más larga que del águila calva.

La coloración atrevida de los ejemplares adultos puede jugar algún papel en las jerarquías sociales con otras águilas de su propia especie durante la temporada de no reproducción, aunque esto no ha sido estudiado extensamente. Una morfología oscura muy rara, una vez considerada como una subespecie separada H. p. niger, carece de blanco en su plumaje, excepto en la cola. Los ojos, el pico y las patas de los adultos son amarillos. . El águila de mar joven de Steller tiene un iris marrón oscuro, patas blanquecinas y pico marrón negruzco.

Color de los polluelos y ejemplares juveniles

El plumaje suave de los polluelos es blanco sedoso al eclosionar, aunque eventualmente se vuelve marrón con gris ahumado y  como en otras águilas marinas, las remigios y rectrices del primer año de plumaje son más largas que las de los adultos. El plumaje juvenil es en gran medida de color marrón oscuro uniforme, con ocasionales vetas de color gris con marrón alrededor de la cabeza y el cuello, las bases de las plumas son de color blanco y moteado claro en las rectrices. La cola del águila inmadura es blanca con manchas negras distales.

Pigargo de Steller  y Águila Calva

Cuando están pequeñas son difícil de distinguir con el águila de cola blanca, que co-ocurre en todo el área de cría del Steller’s, aunque, más allá de su forma más voluminosa y más grande en general, se pueden distinguir con bastante seguridad a una distancia razonable por su pico considerablemente más masivo y su plumaje corporal más oscuro y uniforme. Esto sin mencionar la forma diferente de la cola y las alas en forma de diamante del ejemplar de Steller (como una paleta contra las alas cuadradas de la cola blanca del pigargo de Steller), especialmente en vuelo, así como un patrón generalmente distinto bajo las alas.

Canto

El pigargo gigante o águila pescadora de Steller es conocido por hacer un sonido de ladrido profundo, ra-ra-ra-ra-raurau, en interacciones agresivas, su llamado es similar al de las águilas de cola blanca pero más profundo. Durante la exhibición al inicio de la temporada de cría, se les ha escuchado hacer llamadas a cada una de ellas para que suenan como gaviotas muy ruidosas y de voz profunda.

Alimentación

El pigargo grande o águila pescadora de Steller se alimenta principalmente de peces. Sus presas preferidas en los hábitats fluviales son el salmón (Oncorhynchus spp.) y la trucha. Entre ellas, el salmón rosado (Oncorhynchus gorbuscha) y el salmón keta (Oncorhynchus keta), a veces intensamente complementados por el salmón gris (Thymallus sp.) y el salmón espinoso de tres espinas (Gastrossteus aculeatus). Mientras que el salmón rosado y el salmón keta tienen un promedio de aproximadamente 2.200 y 5.000 gramos  en masa madura, respectivamente, el águila pescadora de Steller se alimenta con frecuencia de peces de hasta 6.000 a 7.000 gramos.

En las zonas costeras, las águilas que anidan pueden alimentarse de lobos de marinos (Anarchichas orientalis), Hemitripterus villosus, lumpfish (Aptocyclus ventricosus) y Myoxocephalus spp. Como la mayoría de las águilas del género Haliaeetus, estas águilas cazan peces casi exclusivamente en las aguas poco profundas, también, se sabe que en Kamchatka se han reportado agregaciones de hasta 700 águilas, aunque lo normal son grupos mucho más pequeños. En verano, los peces vivos, que normalmente miden entre 20 y 30 centímetros  de largo, son alimentados por las crías en el nido.

Normalmente, los padres pescan dos o tres peces para que los ejemplares jóvenes los coman todos los días. En otoño, cuando muchos salmones mueren después de desovar, los peces muertos tienden a ser consumidos con más frecuencia que los vivos, y estos son los principales alimentos para las águilas marinas de Steller que pasan el invierno en ríos interiores con aguas no congeladas. En Hokkaido, las águilas son atraídas por el abundante bacalao del Pacífico (Gadus macrocephalus), que alcanza su punto álgido en el Mar de Rausu y el Estrecho de Nemuro en febrero.

El abadejo de Alaska (Gadus chalcogrammus), junto con el bacalao, es la fuente de alimento más importante para las águilas invernantes en Japón. Estas águilas pueden caminar con audacia a unos pocos pies de distancia de los pescadores cuando ambas capturan peces durante el invierno, pero sólo las familiares que han encontrado anteriormente: se comportan con cautela y se mantienen a distancia si hay extraños presentes.

¿Qué come el pigargo grande o águila de Steller?

Los peces representan alrededor del 80% de la dieta de los pigargos grandes que anidan en el río Amur; en otros lugares, otras presas forman una proporción casi igual de la dieta, y a lo largo de la costa marina y en Kamchatka, las aves acuáticas son las presas más comunes, ya que las aves acuáticas capturadas por esta especie de águila incluyen patos, gansos, cisnes, grullas, garzas y también gaviotas y muestran una fuerte preferencia local por las gaviotas de lomo de pizarra (Larus schistisagus).

Mérgulos comunes y de pico grueso (Uria aalge y Uria lomvia, respectivamente) dominaban la dieta alrededor del Mar de Okhotsk, seguida de las gaviotas de patas negras (Rissa tridactyla), las gaviotas de lama, las alcuzadas con cresta (Aethia cristatella) y los cormoranes pelágicos (Phalacrocorax capillatus). Pequeños polluelos de murres y cormoranes eran a veces capturados vivos en Rusia y llevados de vuelta a sus nidos, donde se alimentaban independientemente de los restos de peces en los nidos de las águilas hasta que se mataban ellos mismos.

En Rusia, el urogallo de montaña, como el urogallo de pico negro (Tetrao parvirostris) y el sauce y la perdiz (Lagopus lagopus y Lagopus muta) pueden ser una importante especie de presa; el urogallo no suele ser capturado por otras especies de Haliaeetus. Otras aves terrestres cazadas por las águilas marinas de Steller han sido el búho chico (Asio flammeus), el búho (Bubo scandiaca), el cuervo carroñero (Corvus corone) y el cuervo común (Corvus corax), así como paseriformes (rara vez) más pequeños.

En un caso, se observó a un águila de mar de Steller alimentándose de un gran albatros (género Diomedea), un raro vagabundo de los océanos subantárticos. Este águila marina puede complementar su dieta con varios mamíferos (especialmente liebres), cangrejos, mejillones, gusanos Nereis y calamares cuando se le da la oportunidad.

¿Qué animales come?

Al parecer, los carnívoros mamíferos carnívoros son fácilmente cazados. Entre las presas registradas se encuentran la marta (Martes zibellina), el visón americano (Neovison vison), el zorro ártico (Vulpes lagopus), el zorro rojo (Vulpes vulpes) y los perros domésticos pequeños (Canis lupus domesticus).Los mamíferos más pequeños también han sido registrados como presa, incluyendo el topillo dorsal rojo del norte (Clethrionomys rutilus) y el topillo de la tundra (Microtus oeconomus).

El carrión, especialmente el de los mamíferos, se come fácilmente durante el invierno. Alrededor del 35% de las águilas que invernan en Japón se desplazan hacia el interior y se alimentan en gran medida de cadáveres de mamíferos, principalmente ciervos sika (Cervus nippon). En invierno, las águilas marinas inmaduras de Steller pueden frecuentar los mataderos para piratear pedazos de despojos, se ha registrado que se alimenta ocasionalmente de crías de foca.

En un estudio (Brown & Amadon) se estimó que algunas crías de foca transportadas en vuelo por las águilas pesaban al menos 9,1 kg (20 lb), lo que (de ser cierto) sería la mayor carga jamás conocida para un ave; sin embargo, no se verificaron los pesos de las presas. A menudo las focas y los leones marinos de cualquier tamaño se comen como carroña y, utilizando el enorme pico, pueden ser descuartizados en lugar de ser encontrados en el sitio donde se encuentran en lugar de ser transportados.

¿Qué caza el águila de Steller?

Los pigargos grandes cazan más comúnmente desde una percha en un árbol o cornisa rocosa situada a 5 o 30 metros (de 16 a 98 pies) sobre el agua, aunque también pueden cazar en el ala, mientras vuelan en círculos a 6 a 7 metros (de 20 a 23 pies) sobre el agua y una vez localizada, la presa es capturada por el buceo.

Las águilas a veces cazan paradas en o cerca de aguas poco profundas en un banco de arena, escupitajo o flujo de hielo, agarrando a los peces que pasan. Se ha informado que, en comparación con sus parientes águilas cola blanca y calvas, el águila marina de Steller es una rapaz más “agresiva, poderosa y activa”, donde la alimentación ocurre en grupos, el cleptoparasitismo es común.

El cleptoparasitismo es más beneficioso en la obtención de alimentos durante los períodos de abundancia de alimentos y en grandes agregaciones de alimentación. Los ejemplares inmaduros usan el cleptoparasitismo tanto como los adultos, pero son atacados con más frecuencia por adultos que por aves de edad similar. Los adultos parecen ser los que más se benefician de este comportamiento.

Los patrones de colores vivos de los adultos pueden ser una señal importante que influye en la formación de los grupos de alimentación. Sin embargo, un video de Rusia muestra a un águila pescadora juvenil desplazando agresivamente a un adulto de su alimento durante una batalla prolongada. Fuera del período de cría, estas águilas probablemente se posan comunalmente cerca de sus sitios de alimentación.

Cuando los salmones y las truchas mueren en invierno después de desovar en verano, los grupos de águilas marinas de Steller pueden mezclarse con águilas reales más pequeñas (Aquila chrysaetos) y águilas de cola blanca para explotar esta fuente de alimento. Esta área es la única en el rango casi circumpolar del águila real, donde son extensivamente dependientes de los peces como presa.

Parasitismo

El cleptoparasitismo a veces se registra dentro de la especie. Ocasionalmente, las especies más pequeñas pueden robar peses, especialmente si es distraído por la agresión de sus congéneres, y tanto el ejemplar de Steller’s juvenil como la adulto pueden perder peces a favor de la especie más pequeña incluso cara a cara, especialmente un ave menos asertiva, como el pigargo grande inmaduro.

Un video muestra a un águila real enfrentándose a un águila de Steller inmaduro en un conflicto y finalmente desplazándolo después de mantener un agarre superior a pesar de su tamaño más pequeño. En otros casos, los ejemplares de Steller han sido fotografiados saliendo con la presa después de usar su tamaño superior para dominar, por lo general cargando su masa y pico grande sobre las águilas más pequeñas. En otros casos, sin embargo, las tres especies de águilas han sido observadas para alimentarse muy de cerca y parecen ser exteriormente indiferentes a la presencia de cada una de la otra.

En las zonas interiores, donde las águilas reales, calvas y de cola blanca compiten por fuentes de alimento que no son tan abundantes como estos peces y, lo que es más importante, compiten por las áreas de anidación, la competencia interespecífica agresiva puede ser más común.

Como en muchas águilas marinas y pescadoras, el águila pescadora de Steller puede intentar robar (y ocasionalmente conseguir) peces del águila pescadora (Pandion haliaetus) donde coexisten. En un caso, se observó que un buitre cinereo (Aegypius monachus), el mayor accipítrido viviente, era perseguido en vuelo y cleptoparasitizado por un águila de mar de Steller.

Apareamiento y reproducción

Este pigargo gigante construye varios lugares de nidificación, siendo construcciones voluminosas de ramitas y palos, a una altura de hasta 150 centímetros (59 pulgadas) y un diámetro de hasta 250 centímetros (98 pulgadas), y generalmente, colocan estos nidos en lo alto de los árboles o en afloramientos rocosos a una altura de 15 a 20 metros (de 49 a 66 pies) sobre el suelo.

A veces en árboles de hasta 45 metros (148 pies) y por lo general, los nidos alternativos se construyen a menos de 900 metros (3.000 pies) de distancia entre sí, además en un caso, se encontró que dos nidos activos se localizaron a menos de 100 metros (330 pies).

Cortejo y cópula

El cortejo, que generalmente ocurre entre febrero y marzo, y que según se informa consiste simplemente en un vuelo sobrevolando el área de cría.  El águila marina de Steller copula en el nido después de construirlo, poniendo sus primeros huevos de color blanco verdoso alrededor de abril a mayo.

Huevos

Los huevos varían de 78 a 85 milímetros de altura y de 57,5 a 64,5 milímetros de ancho y pesan alrededor de 160 gramos, siendo ligeramente más grandes que los de las águilas arpías.  Por lo general, sólo un pollito sobrevive hasta la edad adulta, aunque en algunos casos hasta tres de ellos pueden eclosionar con éxito. Después de un período de incubación de alrededor de 39 a 45 días, los polluelos eclosionan.

Polluelos

Los pollos son altriciales y están cubiertos de blanquecinos en el momento de la eclosión.  Las águilas huyen en agosto o a principios de septiembre.  El plumaje de los adultos se alcanza a los cuatro años de edad, pero la primera reproducción no ocurre normalmente hasta dentro de uno o dos años.

Cuidados y peligros en el nido

Los huevos y los polluelos del pigargo grande cuando son muy pequeños pueden ser cazados por los mamíferos arbóreos, como armiños, y las aves, por lo córvidos generalmente,  además cualquiera de estos pequeños e inteligentes depredadores de nido dependen de la distracción y el sigilo para alimentarse de los nidos de águila y mueren si son capturados por cualquiera de sus padres.

Ejemplares juveniles

Una vez que este gran pigargo alcanza más o menos el tamaño de un adulto en la etapa de volantón, pocos son los depredadores pueden amenazar a esta especie, aunque se sabe de un caso. Un oso pardo (Ursus arctos) pudo acceder a un nido situado en una formación rocosa y se comió a un águila volantona, aunque se cree que esto es excepcional.

Los ejemplares volantones adultos en nidos de árboles son probablemente invulnerables a la depredación, excluyendo al oso negro asiático (Ursus thibetanus), que hasta ahora no ha sido registrado como depredador, ningún otro carnívoro mamífero es igual o mayor que el tamaño del águila que puede trepar a los árboles en el área de distribución de la especie.

Debido principalmente a la depredación de los huevos y al colapso de los nidos, sólo entre el 45 y el 67% de los huevos se crían con éxito hasta la edad adulta, y hasta el 25% de los pollos pueden perderse.  Sin embargo, una vez que han alcanzado la edad adulta, el águila no tiene depredadores naturales.

Estado de conservación

El Haliaeetus pelagicus está clasificada como vulnerable en la Lista Roja de la UICN, BirdLife International estima que la población es de 5.000 ejemplares y sigue disminuyendo. Las principales amenazas son la degradación del hábitat a través de la construcción de centrales hidroeléctricas, el desarrollo extensivo previsto para la industria petrolera tanto en la costa como en el mar, y la tala de árboles.

La deforestación de grandes árboles en las zonas de cría obliga a las águilas marinas gigantes a buscar sitios de anidación menos adecuados. Además, hay escasez de alimentos debido a la sobrepesca y a la contaminación ambiental. En la actualidad, se registran bajas tasas de reproducción y altas tasas de mortalidad entre los ejemplares jóvenes.

Ocasionalmente, los comerciantes de animales extraen huevos y pollos de los pigargos gigante de la naturaleza. El  Haliaeetus pelagicus está incluida en el Apéndice II de la Convención de Washington sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres (CITES); para la pesca y el comercio se requieren permisos y pruebas de inocuidad para la población.  A nivel local, la caza selectiva también podría ser un problema.

La especie está protegida por ley en Rusia, Japón, China y Corea del Sur. En el área de distribución del águila marina gigante existen varias reservas naturales, las principales áreas de invernada en Japón están designadas como Áreas Nacionales de Protección de la Vida Silvestre. La UICN también propone la protección especial de las zonas de desove de los salmónidos. La primera cría en cautividad del águila marina gigante tuvo lugar en 1987 en el zoológico de Moscú.

Anatomía de Pigargos de Steller

Curiosidades

Las águilas marinas gigantes viven en parejas en recintos durante la incubación. En los meses de invierno, sin embargo, especialmente en Hokkaidō, varios cientos de individuos pueden reunirse en lugares de descanso adecuados.

Las águilas marinas gigantes son monógamas y probablemente parejas de toda la vida. Los animales suelen anidar en baja densidad.

Peligro

El frecuente vuelo hacia arriba debido a las perturbaciones aumenta el requerimiento de energía de estos animales. Los efectos directos sobre el éxito reproductivo y la población son causados por la contaminación de las aguas residuales industriales y, en particular, por compuestos organoclorados como el insecticida DDT, su producto de degradación DDE y los bifenilos policlorados (PCB).

Se encontraron concentraciones considerables de contaminantes en siete animales muertos encontrados en Hokkaidō entre 1986 y 1998: El valor más alto de DDT se midió con 17 microgramos por gramo en un músculo pectoral, el más alto de PCB con 41 microgramos por gramo en un hígado. Las grandes cantidades de toxinas en las águilas marinas gigantes también se deben a su alta posición en la cadena alimenticia, ya que las presas también acumulan toxinas (bioacumulación).

El DDT y el DDE producen cáscaras de huevo más delgadas y reducen el éxito reproductivo a medida que los huevos se rompen o mueren. Concentraciones más altas de PCBs pueden causar varios efectos de envenenamiento. Aunque el DDT ya está prohibido, aún se pueden medir altos niveles de contaminación.

Historia de amenazas y peligro

En 1996, el envenenamiento por plomo fue identificado por primera vez como la causa de la muerte de un águila marina gigante. Las aves suelen tomar el liderazgo a través de la carroña, ya sea de aves acuáticas que se han tragado las pesas de plomo de la pesca, o de los cadáveres de mamíferos más grandes cazados por los cazadores (generalmente ciervos sika). Hasta 2003, la ley japonesa permitía a los cazadores separar las partes del cuerpo deseadas de los animales cazados en el lugar y dejar las partes restantes del cuerpo tiradas por ahí.

Las municiones de plomo más utilizadas o sus fragmentos permanecen en la carcasa. Incluso los animales disparados que mueren más tarde y que no se encuentran durante la búsqueda conducen a carroña contaminada con plomo. Desde que las poblaciones de peces han disminuido antes de Hokkaidō, las águilas marinas gigantes van más hacia el interior, donde encuentran cadáveres de ciervos sika, a los que a menudo se les dispara como causa de los daños causados por la caza.

Los pigargos gigantes más viejos son en su mayoría dominantes en los cadáveres, comienzan a comer en el punto de entrada ya descubierto, y por lo tanto consumen rápidamente el plomo. El envenenamiento por plomo causa pérdida de peso severa, daño al hígado, vesícula biliar y riñones, diarrea, algunas veces encogimiento del músculo del pecho necesario para volar, anemia debido a una caída en la hemoglobina y daño al sistema nervioso, lo cual puede llevar a la ceguera total.

Incluso las dosis no letales de plomo pueden llevar a la muerte debido al daño a largo aplazo. Desde 1996, se han registrado 92 casos de envenenamiento mortal por plomo, y el número real es probablemente significativamente mayor, ya que sólo se encuentra una fracción de las águilas envenenadas.

En el año 2000 se prohibió el uso de balas de plomo, y desde 2003 no se ha permitido que los animales muertos permanezcan en la naturaleza. El cumplimiento de estas medidas, sin embargo, es difícil de monitorear en el invierno de las tierras altas japonesas y el éxito de las medidas de protección por lo tanto depende en gran medida de la voluntad de los cazadores de cooperar.

El pigargo más grande del mundo

El águila pescadora de Steller es el ave más grande del género Haliaeetus y es una de las aves de rapiña más grandes del mundo.

Es único entre todas las águilas marinas en tener un pico amarillo incluso en aves juveniles, y poseer 14, no 12, rectrices. El género Haliaeetus es un género de aves accipitriformes de la familia Accipitridae que incluyen algunas de las especies conocidas ordinariamente como pigargos.

¿Cuánto mide el águila más grande del mundo?

Los pigargos grandes son las águilas más grandes en el mundo. La longitud del cuerpo mide de 85 a 105 centímetros, la envergadura de las alas de 1,95 a 2,80 metros y la longitud de la cola de 32 a 36 centímetros. Los machos de esta especie pesan de 4,9 a 6,0 kilogramos, las hembras de 6,8 a 9,0 kilogramos.

Sistemática

Esta especie fue descrita por primera vez como Aquila pelagica por el naturalista prusiano Peter Simon Pallas, en 1811. El nombre de la especie es Pelagos de la Antigua Grecia “el mar abierto/océano”. El naturalista holandés Coenraad Jacob Temminck lo llamó Falco leucopterus “águila alada blanca” en 1824, y Heinrich von Kittlitz lo llamó Falco imperator en 1832. George Robert Gray trasladó la especie al género Haliaeetus en 1849.

El “águila de mar de Steller” ha sido designado como nombre oficial por la Unión Internacional de Ornitólogos (COI). En honor al naturalista alemán Georg Wilhelm Steller. En ruso, el águila ha sido llamada morskoi orel (águila marina), pestryi morskoi orel (águila marina moteada) o beloplechii orlan (águila de hombro blanco). En japonés, se llama ō-washi (águila grande o águila grande).

Un análisis de 1996 del gen citocromo b del ADN mitocondrial mostró que el águila marina de Steller se apartó de un linaje que dio origen al águila calva y al águila de cola blanca hace alrededor de 3 a 4 millones de años. Los tres tienen ojos amarillos, picos y garras, a diferencia de su pariente más cercano, el águila pescadora de Pallas.

Esta especie es monotípica, aunque se ha nombrado una subespecie dudosa; Haliaeetus pelagicus niger,  este último nombre se dio a la población que carecía de plumas blancas excepto la cola y que supuestamente residía todo el año en Corea. Vista por última vez en 1968 y considerada extinta desde hace mucho tiempo, una hembra Haliaeetus pelagicus niger en apariencia apareció en cautiverio en 2001. Ambos padres tenían una coloración típica, lo que indica que Haliaeetus pelagicus niger es una morfología extremadamente rara en lugar de una subespecie válida, como se había sugerido anteriormente.

Dibujos e Ilustraciones del Pigargo gigante

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