Charrán Ártico

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El charrán ártico (Sterna paradisaea) es una especie de aves marinas de la familia Sternidae, que también se le conoce como gaviotín ártico. Esta ave tiene una distribución circumpolar y anida en colonias en las regiones árticas y subárticas de Europa, Asia y Norteamérica (tan lejos como Bretaña y Massachusetts). Es un ave migratoria que observa dos veranos al año, haciendo un viaje de ida y vuelta desde sus zonas de cría en el norte hasta los océanos cercanos a la Antártida donde pasa el invierno (un viaje común de hasta 70.000 km). Junto con la pardela sombría, se trata de la mayor migración regular conocida de animales. El charrán ártico vuela así ocho meses al año.

Los charranes árticos son de tamaño mediano. Tienen entre 33 y 36 centímetros de largo y una envergadura de 76 a 85 cm. El plumaje de los adultos es gris en las partes superiores, con cuello y capuchón de color negro y mejillas blancas. El pico, las patas y los dedos palmeados son de color rojo oscuro.

Los charranes árticos pueden vivir más de 20 años. Se alimentan principalmente de peces y pequeños invertebrados marinos. Es una especie abundante con una población estimada de un millón de parejas reproductoras. Se desconocen las tendencias en la evolución cuantitativa de las poblaciones de esta especie, pero su explotación por parte de los seres humanos en el pasado, en particular para la utilización de sus plumas, para varias causas aún no determinadas con certeza, ha reducido las poblaciones en la parte sur de su área de distribución.

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Charrán ártico

El Charrán ártico (Sterna paradisaea) es una especie de ave acuática mediana y migratoria de la familia Sternidae. Los charranes árticos son aves longevas, muchas de las cuales alcanzan entre los 15 y 30 años de edad. Se alimentan principalmente de peces y pequeños invertebrados marinos.

La especie es abundante, con un estimado de un millón de ejemplares. Aunque no se conoce la tendencia en el número de ejemplares de la especie en su conjunto, la explotación en el pasado ha reducido el número de ejemplares de esta ave en el sur de su área de distribución. El charrán ártico era conocido como golondrina marina, describiendo su esbelta forma mientras se lanzan sobre el agua.

Cabeza del Charrán Ártico.
Cabeza del Charrán Ártico.

Taxonomía

Reino: Animalia

Filo: Chordata

Clase: Aves

Orden: Charadriiformes

Familia: Sternidae

Género: Sterna

Especie: Sterna paradisaea

Hábitat y distribución

El charrán ártico tiene una distribución de reproducción circumpolar continua en todo el mundo; no hay subespecies reconocidas. Se puede encontrar en las regiones costeras de las zonas templadas más frías de América del Norte y Eurasia durante el verano del norte. Durante el verano austral, se encuentra en el mar, alcanzando el borde norte del hielo antártico.

Migraciones

El charrán ártico es famoso por su migración; viaja de ida y vuelta desde sus zonas de reproducción en el Ártico hasta el sur de África, Australia o la Antártida cada año. Cada viaje dura unos cuatro meses. Las aves viajan un total de 38.000 km anuales, lo que les permite estar sometidas a dos estaciones de verano al año y a más luz que cualquier otra criatura del planeta.

A lo largo de su vida, un ejemplar medio recorrerá unos 800.000 km, una distancia equivalente a un viaje de ida y vuelta a la luna. El charrán ártico es, por lo tanto, junto con la fardela común, el ave con la migración más larga del mundo.

Un ejemplo de la notable capacidad de vuelo a gran distancia de esta especie es el de un ave que aún está en su nido, anillada en las Islas Farne en el condado de Northumberland, Gran Bretaña, en el verano de 1982, y que llegó a Melbourne, Australia, en octubre de 1982, lo que representa un viaje por mar de más de 22.000 km, sólo tres meses después del primer vuelo. Otro ejemplo es un polluelo anillado en Labrador, Canadá, el 23 de julio de 1928, que fue encontrado en Sudáfrica cuatro meses después.

En algunas zonas, los charranes árticos suelen migrar sobre el mar, lejos de las zonas costeras, lo que les permite alimentarse durante todo su viaje con los peces que capturan. Como resultado, rara vez se observan desde tierra fuera de la temporada de reproducción. En otros sectores, son mucho más costeras.

En Escandinavia y Gran Bretaña, incluso pasan por tierra, evitando largos viajes a lo largo de la costa. Los criadores del Mar de Bering y los de Siberia oriental migran a lo largo de las costas de América del Norte y del Sur. El mayor número de personas procedentes de Canadá y Groenlandia cruzan el Atlántico entre Irlanda y Francia, siguen las costas occidentales de África hasta el Cabo de Buena Esperanza antes de llegar a la Antártida por rutas más pelágicas.

Estudios sobre migraciones

Un estudio realizado en 2010 utilizando dispositivos de rastreo adheridos a las aves demostró que los ejemplos anteriores no son inusuales para la especie. De hecho, resultó que investigaciones anteriores habían subestimado seriamente las distancias anuales recorridas por el charrán ártico. Once aves que se reprodujeron en Groenlandia o Islandia volaron 70.900 km (44.100 millas) en promedio en un año, con un máximo de 81.600 km (50.700 millas).

La diferencia con respecto a las estimaciones anteriores se debe a que las aves tomaron cursos de serpenteo en lugar de seguir una ruta recta como se suponía anteriormente. Las aves siguen un curso algo enrevesado para aprovechar los vientos dominantes.

Un estudio de seguimiento de media docena de charranes árticos que se reproducen en los Países Bajos en 2013 muestra migraciones anuales medias de unos 90.000 km (56.000 millas). En su camino hacia el sur, estas aves siguieron aproximadamente las costas de Europa y África. Habiendo rodeado el extremo sur de África, giraron hacia el este, algunas volando aproximadamente a mitad de camino hacia Australia antes de volver a girar hacia el sur para finalmente llegar a Wilkes Land en el noreste de la Antártida.

Un ave voló varios cientos de kilómetros a lo largo de la costa sur de Australia antes de girar al sur hacia la Antártida, mientras que otra voló a lo largo de toda la costa sur de Australia, pasando entre Australia y Tasmania. Al llegar a la zona de Melbourne, giró hacia el sur y voló en un arco hacia Wilkes Land, en el noreste de la Antártida, pasando por el extremo suroccidental de la Isla Sur de Nueva Zelanda en ruta. Una vez de vuelta en los Países Bajos, esta ave había recorrido unos 91.000 km (57.000 millas), la migración más larga registrada hasta ahora para cualquier animal.

Características

No hay dimorfismo sexual claro. En el plumaje de apareamiento, la parte superior de la cabeza y las puntas de las alas son negras, el tronco y las alas grises, los lados de la cabeza y el cuello, la rabadilla y la cola blanca. El pico y las patas están todos rojos. Cuello, pecho y vientre cenicientos. En el plumaje en reposo, la parte inferior del cuerpo y la frente son blancas y el pico y las patas se vuelven negros.

Imágenes del Charrán Ártico

Tamaño y peso

Los charranes árticos son aves de tamaño mediano: miden aproximadamente entre 33 y 36 centímetros de largo desde la punta del pico hasta la punta de la cola, que mide entre 17 y 20 centímetros. La envergadura varía de 76 a 85 cm2 (ala plegada de 26 a 28 centímetros). Los ejemplares pesan de 86 a 127 gramos. Como con la mayoría de los charranes, la proporción entre alas y cuerpo es alta.

Colores

El charrán ártico tiene un plumaje nupcial (o de verano) predominantemente gris y blanco con mejillas, garganta y grupa blancas; las patas muy cortas y los dedos de las patas palmeadas son de color rojo. El pico, también rojo y recto, es tan largo como la cabeza, con una mandíbula inferior marcada. El cuello y el capuchón son negros; el límite inferior del área negra está justo debajo de los ojos.

El manto gris tiene 305 milímetros de largo y las plumas escapularias están bordeadas de marrón con a veces la punta blanca. Las cubiertas de las alas superiores son grises con un borde de ataque blanco y el área cerca de la punta de las alas es translúcida; el extremo posterior de las plumas tiene una fina banda negra. La cola blanca está fuertemente bifurcada, con plumas de la cola bastante largos con borde gris. Estas redes generalmente se extienden más allá de las alas cuando se coloca el ave en el mar. Los dos sexos son físicamente similares, no hay dimorfismo sexual en esta especie.

Otros plumajes adultos

El plumaje estival de los ejemplares subadultos difiere un poco, por lo que en el siglo XIX se consideraban especies distintas: plumaje portlandica para las aves de un año y pikei para las de dos años. En cambio el plumaje internupcial (o de invierno) es similar al del verano, pero el sombrero es menos oscuro (negruzco), la frente se vuelve blanca y la parte inferior del cuerpo más blanca que gris. El pico se oscurece y se vuelve casi negro, y las patas pasan del rojo al marrón oscuro o negro.

La muda de plumaje de invierno a verano es tan rápida que algunas aves pueden permanecer por un tiempo sin poder volar. Esta muda se produce en la zona de invernada. Aunque el charrán ártico se parece físicamente al charrán común, al charrán rosado y al charrán forster, su coloración, perfil y llamada son ligeramente diferentes.

En comparación con el charrán común, sus patas son muy cortas, sus dos puntas de la cola más largas, tiene menos negro en sus alas y su pico es de un color rojo uniforme. Se diferencia del charrán rosado en su color ligeramente más oscuro, pico rojo, patas más cortas y alas más largas. El charrán de Foster tiene un vientre más blanco, patas más largas, de color naranja, y un pico naranja con negro en la punta.

Colores de polluelos y juveniles

Las espaldas de los polluelos están cubiertas con un plumón de color gris o marrón. Ambos colores pueden existir dentro de la misma cría. La parte inferior del cuerpo es blanca. Los juveniles se diferencian de los adultos en sus patas, que son de color marrón a rojo pálido, pico negro, patrones de «escamas» en las alas, plumas con puntas negras en el pelaje, una banda oscura en las alas de carpa y puntas de la cola más cortas.

Durante su primer verano, los juveniles también tienen la parte delantera más blanca de la gorra4, así como el pecho y el vientre. El plumaje será gradualmente idéntico al plumaje internupcial de los adultos; mantendrán este plumaje hasta su primera temporada de nidificación, aproximadamente a los tres años de edad.

Canto

Esta especie tiene muchas vocalizaciones. Las dos más comunes son la llamada de alarma utilizada cuando los depredadores potenciales (como los humanos u otros mamíferos) entran en las colonias, y la «llamada de señal«. El sonido de señalización es de naturaleza social, utilizado cuando los ejemplares regresan a la colonia y durante los contactos agresivos entre las aves.

Cada charrán ártico tiene un grito o sonido de señalización personal, que identifica a los individuos y les da un papel similar al del canto de los paseriformes. Se han descrito otros ocho tipos de gritos, desde el chillido de las hembras para reclamar comida durante el cortejo hasta los «sonidos de ataque» utilizados durante el robo de intrusos. El sonido del Charrán Ártico es más nasal y áspero que el del Charrán Común y se distingue fácilmente del del Charrán Rosado.

Alimentación.

La alimentación es más variada que el charrán común, la dieta de los charranes árticos varía según la ubicación y la estación del año, pero es esencialmente piscívora. En la mayoría de los casos, los charranes se alimentan de peces pequeños o crustáceos marinos. El pescado constituye la mayor parte de la dieta del charrán ártico, y la biomasa de pescado que se consume es superior a la de otros tipos de alimentos.

Las presas son ejemplares inmaduros (uno o dos años) de especies de cardúmenes como el arenque, el bacalao, la lanza de arena y el capelán. Entre los crustáceos marinos consumidos se encuentran anfípodos, cangrejos (como el cangrejo verde), camarones grises y krill. Estos gaviotines árticos a veces comen moluscos, gusanos marinos y, en las zonas de nidificación más septentrionales, bayas e insectos.

¿Cómo busca el alimento?

Los charranes del Ártico pescan buceando en una inmersión en su presa, generalmente desde una altura de 10 a 15 metros, a menudo sumergiéndose completamente durante esta operación. Esta técnica tiene éxito aproximadamente una de cada tres veces; si no tiene éxito, los charranes no insisten y no persiguen presas bajo el agua. A veces también pasan a ras con la superficie del agua para capturar a sus presas al pasar.

También cazan insectos en vuelo durante la temporada de reproducción. Parece que los charranes árticos, a pesar de su pequeño tamaño, pueden ocasionalmente utilizar el cleptoparasitismo haciendo inmersiones con otras aves que, como resultado de la sorpresa, dejan caer a sus presas. Varias especies pueden ser objeto de este comportamiento: ejemplares de la misma especie, otros charranes (como el charrán común), pingüinos o zampullines.

Fotografías del Charrán Ártico

Apareamiento y reproducción

La reproducción tiene lugar entre mayo y junio. Ocurre en colonias ubicadas en las costas marítimas, islas y a veces en la tundra cerca de masas de agua continentales. La distancia entre nidos es mayor que en el Charrán Común: 10 a 20 metros en el archipiélago Svalbard; sin embargo, puede ser mucho más modesta cuando falta espacio (de 30 a 50 cm).

Los charranes del Ártico están emparejados de por vida y en la mayoría de los casos regresan a la misma colonia año tras año. Los ejemplares comienzan a reproducirse entre los tres y cinco años de edad, pero con mayor frecuencia a los cuatro años de edad. El cortejo es elaborado, especialmente en ejemplares que anidan por primera vez.

El cortejo comienza con un «vuelo a gran altura», en el que la hembra persigue al macho hasta una gran altitud y luego desciende lentamente. Esta demostración es seguida por «vuelos de peces» durante los cuales el macho ofrece pescado a la hembra. En el suelo, el cortejo consiste en moverse por el pavimento, la cola levantada y las alas hacia abajo. Por lo general, los dos ejemplares se alejan volando y hacen círculos el uno alrededor del otro.

Nido

El macho y la hembra eligen y defienden juntos el lugar de anidación. Durante el proceso de selección del nido, el macho continúa alimentando a la hembra. El apareamiento tiene lugar poco después. La construcción del nido consiste en raspar el suelo para formar una depresión simple que se deja al descubierto o a veces se cubre con hojas de hierba u otros materiales similares.

Huevos

La hembra pone de uno a tres huevos (normalmente dos). Los huevos grises, blancos, parduscos, beige o verdosos son manchados naturalmente de marrón (más que los del charrán común), que sirve de camuflaje. Su tamaño medio es de 40 × 29 mm (valores extremos: 35,4 – 47 × 27,2 – 33,1 mm) para una masa fresca (antes de la incubación) de unos 19 g.

La incubación es llevada a cabo tanto por machos como por hembras. Este último proporciona calor la mayor parte del tiempo durante el día y también incuba por la noche. Los ejemplares juveniles (indistinguibles del charrán común) eclosionan entre 22 y 27 días después de la puesta y abandonan el nido entre 21 y 24 días después de la eclosión. Si los padres están perturbados y por lo tanto abandonan el nido con frecuencia, el período de incubación puede extenderse hasta 34 días.

Polluelos

Luego de la eclosión, los pollos, que pesan unos diez gramos, se cubren con plumón. Los polluelos comienzan a moverse y a explorar de uno a tres días después de salir. Normalmente se quedan cerca del nido. Los pollos son incubados por los adultos dentro de los diez días siguientes a la eclosión. Ambos padres se ocupan de los pequeños.

La dieta de los pollos incluye siempre peces (51,8% en Alemania para un 41,6% de crustáceos y 6,5% de poliquetos anélidos) y los padres traen presas más grandes de las que se reservan para ellos mismos. Los machos traen más comida que las hembras. Los padres alimentan a los ejemplares juveniles durante aproximadamente un mes, antes de empezar a destetarlos lentamente. Después del vuelo inicial, los jóvenes aprenden a alimentarse por sí mismos, y su aprendizaje incluye la difícil técnica del buceo. Volarán al sur para invernar con sus padres.

Nidos, Huevos y Crías del Charrán Ártico

Estado de conservación

En algunos lugares, los charranes árticos se consideran amenazados o de especial preocupación. La especie declinó en Nueva Inglaterra a finales del siglo XIX debido a la caza para abastecer el comercio de sombreros de plumas. Esta especie sigue siendo cazada en el oeste de Groenlandia, donde las poblaciones han disminuido significativamente desde 1950.

Al sur de su área de distribución, el charrán ártico está disminuyendo en número. Esto parece deberse a la escasez de alimentos4o a la depredación y la presión competitiva sobre los lugares de anidación debido a las gaviotas. Sin embargo, la mayor parte de su área de distribución está lejos de la influencia humana y no hay una aparente disminución general de la especie.

Desde 1988, Birdlife International y la UICN han considerado que esta especie es una preocupación menor, con una población mundial estimada de 800.000 a 2.700.000 parejas reproductoras, incluyendo 493.000 a 1.800.000 en el Atlántico Norte. En cambio, el Acuerdo sobre la conservación de las aves acuáticas migratorias de África y Eurasia se aplica a los charranes árticos, al igual que la Convención sobre las aves migratorias. Esta ave también está incluida en el Apéndice INota 4 de la Directiva de Aves y en el Apéndice II Note 5 de la Convención de Berna.

Protección

El charrán ártico está plenamente protegido en el territorio francés desde la Orden Ministerial de 17 de abril de 1981 relativa a las aves protegidas en todo el país. Está incluido en el Anexo I de la Directiva de Aves de la Unión Europea. Por lo tanto, está prohibido destruir, mutilar, capturar o retirar, perturbar intencionadamente o naturalizar, así como destruir o retirar huevos y nidos, y destruir, alterar o degradar su medio ambiente. Vivo o muerto, también está prohibido transportar, vender, usar, retener o comprar. Bajo estricta protección de especies en las regiones polacas. En la Directiva de Aves se considera una especie en peligro crítico debido a su presencia en el borde del área de distribución en Polonia.

Galerías del Charrán Ártico

Curiosidades

El charrán ártico (Sterna paradisaea) es un charrán que tiene una distribución reproductiva circumpolar que cubre las regiones árticas y subárticas de Europa, Asia y Norteamérica, esta especie es fuertemente migratoria, viendo dos veranos cada año mientras migra a lo largo de una ruta enrevesada desde sus zonas de reproducción del norte hacia la costa antártica para el verano austral y de regreso unos seis meses más tarde.

Estudios recientes han mostrado una longitud media anual de ida y vuelta de unos 70.900 km para las aves que anidan en Islandia y Groenlandia y de unos 90.000 km para las aves que anidan en los Países Bajos, que son, con diferencia, las migraciones más largas conocidas en el reino animal. El charrán ártico vuela y se desliza por el aire. Anida una vez cada uno a tres años (dependiendo de su ciclo de apareamiento); una vez que ha terminado de anidar, se dirige nuevamente al cielo para otra larga migración hacia el sur.

Son principalmente de plumaje gris y blanco, con pico y patas de color rojo/anaranjado, frente blanca, nuca y coronilla negra (de color blanco rayado) y mejillas blancas. El ala superior es gris con un borde de ataque blanco, y el cuello es completamente blanco, al igual que la grupa. La cola profundamente bifurcada es blanquecina, con telarañas exteriores grises.

Ave de vuelo largo

El charrán ártico medio vive unos treinta años y, según las investigaciones anteriores, viajará unos 2,4 millones de km (1,5 millones de millas) durante su vida, lo que equivale a un viaje de ida y vuelta de la Tierra a la Luna más de tres veces.

Uso humano de la especie

Parece que la caza de huevos con fines alimentarios y de adultos con fines de pesca o para cebar mariscos es bastante antigua. Continúa hoy en día en algunas partes del mundo, como en Groenlandia Occidental.

A finales del siglo XIX, la caza del charrán ártico se intensificó de forma muy significativa para proporcionar a la industria del sombrero de pluma de charrán. Esta caza continuó hasta principios del siglo XX, después de lo cual las plumas empezaron a pasar de moda en la fabricación de sombreros.

Filatelia

El charrán ártico aparece en sellos de varios países: Canadá (2001), Cuba (2004), Dinamarca (1999), Finlandia (2002), Gambia (1997), Gran Bretaña (2001), Guinea (2007), Islandia (1972), Níger (1985), Países Bajos (1999), Portugal (2008), Uganda (1999), Suecia (1971) y Tanzania (1998 y 1999) y territorios (Territorios Australes y Antárticos Franceses (1993), San Pedro y Miquelón (1995 y 2008), San Vicente y las Granadinas (1998), Isla de Man (1983), Islas Feroe (1991), Alderney (2003) y Åland (2000).

Comportamiento

Durante la temporada de anidación, los charranes árticos raramente anidan aislados, prefiriendo reunirse en colonias o en grupos dispersos. Cuando el espacio es escaso, como en las islas costeras, las colonias pueden tener hasta varios cientos de parejas; en la tundra, los grupos son mucho menos densos y tienen menos parejas. Estas tendencias gregarias se mantienen durante la migración o la pesca, a menudo llevadas a cabo en grupos.

Relaciones entre especies

Durante la temporada de anidación, los charranes árticos suelen formar colonias mixtas con charranes comunes o caucásicos para las poblaciones que anidan cerca del Océano Atlántico, y charranes aleutianos para las que anidan cerca del Océano Pacífico.

Es una de las especies de charranes más agresivas, defendiendo ferozmente su nido y sus polluelos. Los padres atacan a los humanos y a los grandes depredadores, generalmente golpeando la parte superior o posterior de la cabeza. Aunque el charrán ártico es demasiado pequeño para causar lesiones graves, todavía es capaz de hacer sangrar a sus víctimas. Otras especies de aves, que anidan cerca de los charranes árticos, se benefician de esta defensa de las colonias.

Durante la anidación, el charrán ártico es susceptible a la depredación por gatos, zorros, mapaches, mosquitos, ratas, gaviotas y otras aves marinas, que amenazan a los huevos y polluelos. Además de competir con el charrán ártico por los sitios de anidación, la gaviota argéntea más grande roba huevos y ataca a los polluelos. El uso de lugares de nidificación aislados reduce la depredación, al igual que la coloración de los huevos, que les proporciona un camuflaje natural.

Gaviotas y otros charranes a menudo acosan a los charranes árticos para robarles su alimento; pero los charranes árticos también son capaces de hacer cleptoparasitismo. Durante la invernada en los mares del hemisferio sur, los charranes árticos a menudo siguen a los grandes cetáceos que doblan a sus presas a la superficie, como el rorcual austral (Balaenoptera bonaerensis).

Longevidad

Los charranes árticos viven mucho tiempo y pasan el tiempo criando un pequeño número de polluelos. Generalmente viven alrededor de 20 años (de 27 a 29 años son edades que se encuentran a menudo en Alemania), pero el registro de longevidad de esta especie es de 34 años (la reproducción todavía es posible a esta edad). Un estudio realizado en las Islas Farne estimó la tasa de supervivencia anual en un 82%.

Sistemática

El charrán ártico fue descrito por primera vez en 1763 por Erik Pontoppidan, un teólogo y zoólogo danés. No hay subespecie reconocida. Los parientes más cercanos del Charrán Ártico son las especies del Polo Sur, el Charrán Hirundináceo (Sterna hirundinacea), el Charrán Kerguelen (Sterna virgata) y el Charrán Coronado (Sterna vittata). En las zonas de invernada, el charrán ártico se diferencia de estas especies en que se encuentra en el plumaje invernal durante el verano austral.

Dibujos e Ilustraciones del Charrán Ártico

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