Zambullidores

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Un zambullidor es miembro de la orden Podicipediformes y el único tipo de ave asociada a esta order. Los zambullidores son una orden ampliamente distribuida de aves buceadoras de agua dulce, algunas de las cuales visitan el mar durante la migración y en invierno. Esta orden contiene sólo una sola familia, la Podicipedidae, que contiene 22 especies en seis géneros existentes.

Los zambullidores son principalmente diurnos, pero todavía pueden ser activos en noches de luna llena brillante. La mayoría de los tipos de especies son solitarios, que viven juntos en parejas en la incubación; algunos se vuelven más sociables en los cuartos de invierno.

Siete especies se desvían y anidan en colonias: el zampullín cuellinegro (Podiceps nigricollis), el zampullín canoso o somormujo de Tasmania (Poliocephalus poliocephalus), el zampullín tobiano o pimpollo tobiano (Podiceps gallardoi), el macá plateado o zampullín blanquillo (Podiceps occipitalis), el zambullidor de Junín (Podiceps taczanowskii), el achichilique occidental (Aechmophorus occidentalis) y el achichilique de Clark (Aechmophorus clarkii).

Hay dos tipos básicos: Los zambullidores de cuello largo con picos largos y puntiagudos son principalmente comedores de pescado, mientras que las especies insectívoras tienen cuellos y picos significativamente más cortos. El (extinto) buceador de Atitlán tomó una posición especial, su pico estaba especializado para el consumo de crustáceos.

Zambullidores

Los Zambullidores (Podicipediformes, Podicipedidae) son un orden y familia de aves. En la literatura antigua también se les conoce como patas de nalgas. Se conocen 23 especies, dos de las cuales son seguras y una tercera muy probablemente extinta. La especie más conocida en Europa es el somormujo lavanco (Podiceps cristatus).

Los zampullines o zambullidores son una familia de aves acuáticas que se zambullen. Aunque los laicos a veces piensan en ellos como patos, no se parecen en nada a ellos. Aparte de la forma externa desviada, también se encuentran mucho más profundo en el agua; esto es causado por la baja neumática del esqueleto, es decir, los huesos del zampullín no son tan huecos y llenos de aire como muchos otros pájaros.

Los zambullidores son del orden de los Podicipediformes, estos pájaros son miembros de un orden de aves buceadoras que su propulsión es gracias a sus patas. Esta familia Podicipedidae, posee unas 20 especies. Son más conocidos por las impresionantes muestras de cortejo de algunas especies y por el plumaje sedoso de las partes inferiores, que antes era muy utilizado en milenios. La velocidad con la que los zampullines pueden sumergirse les ha valido nombres como en inglés de “water-witch” y “helldiver”, mientras que la posición de las patas cerca de la cola es responsable del nombre inglés “arsefoot”, del que se deriva el apellido de estas aves.

Los zambullidores adultos varían en peso de menos de 150 gramos (5 onzas) a más de 1.4 kg (3 libras) y en longitud total de 21 a 73 cm (8 a 29 pulgadas). Varían principalmente en la forma del pico y la ornamentación de la cabeza. El grupo se encuentra en todos los continentes y también en muchos grupos de islas; sin embargo, está mejor representado en las regiones templadas. Siete especies se encuentran en América del Norte y del Sur, cinco en Eurasia y tres en África y Australia. Las especies van desde conspicuas y gregarias hasta solitarias y merodeadoras.

Las patas son fuertes se colocan en la parte posterior del cuerpo. Proporcionan la propulsión para nadar y bucear y sirven como remos. Los dedos de las patas no son como muchos otros pájaros acuáticos con pieles de natación conectadas, pero llevan amplias aletas para nadar. Si el pie es empujado hacia adelante en el agua, se doblan hacia arriba de modo que apenas hay resistencia. Cuando regresan, abren y empujan el cuerpo hacia adelante contra el agua. Tres dedos del pie apuntan hacia adelante, uno está dirigido hacia atrás (anisodactilia).

Achichilique de Clark​ (Aechmophorus clarkii)

Taxonomía

Reino: Animalia

Filo: Chordata

Clase: Aves

Orden: Podicipediformes

Familia: Podicipedidae

Hábitat y distribución

Los zambullidores son comunes en todos los continentes excepto en la Antártida. Viven en regiones tropicales, templadas y subpolares. Sólo el zampullín cuellirrojo (Podiceps auritus) vive también al norte del Círculo Polar Ártico, el Inca y el Zampullín Blanco también se encuentran en el Subantártico, sin embargo, a diferencia de este, el otro zampullín no se ha desarrollado regiones árticas altas. Su área de distribución mundial también incluye islas remotas como Madagascar o Nueva Zelanda.

Todas las especies viven en aguas interiores durante la temporada de reproducción, especialmente en lagos poco profundos con fondos arenosos y sin corrientes. Rara vez se encuentran en ríos de flujo lento. Dos especies rara vez se reproducen en bahías tranquilas. Particularmente en América del Sur, algunas especies están especializadas en los lagos altoalpinos de los Andes; se reproducen en altitudes de hasta 4000 m. El zampullín cimarrón es la única especie que se ha convertido en un seguidor cultural en algunos lugares; también ha poblado parques urbanos en Europa Central.

Sólo fuera de la temporada de reproducción algunas especies descansan en el mar. Mientras que el buceador de Magallanes también se puede ver a algunos kilómetros de la costa en mar abierto, las especies restantes, si tienen algún contacto con el mar, permanecen cerca de la costa.

Especialmente las especies de las regiones tropicales y subtropicales son en su mayoría aves en pie, que sólo migran a los lagos vecinos. Las especies de las zonas templadas son migratorias parciales o aves migratorias reales; fuera de la temporada de reproducción, a menudo se encuentran en grandes bandadas, por ejemplo, en otoño alrededor  750.000 del zampullín cuellinegro en Mono Lake en California.

Características

Los zambullidores  son de tamaño pequeño a mediano-grande, tienen dedos lobulados y son excelentes nadadores y buzos. Aunque pueden correr una distancia corta, son propensos a caerse, ya que tienen los pies muy atrás en el cuerpo.

Los zambullidores  tienen alas estrechas y algunas especies son reacias a volar; de hecho, dos especies sudamericanas no vuelan en absoluto. Responden al peligro buceando en lugar de volando y, en cualquier caso, son mucho menos cautelosas que los patos.

Las especies norteamericanas y euroasiáticas son todas, por necesidad, migratorias en gran parte o en toda su área de distribución, y las especies que invernan en el mar también se ven regularmente en vuelo. Incluso el zampullín de pico grueso (Podilymbus podiceps) de América del Norte ha sido un vagabundo transatlántico a Europa en más de 30 ocasiones.

Los picos varían de cortos y gruesos a largos y puntiagudos, dependiendo de la dieta, que va desde peces hasta insectos de agua dulce y crustáceos. Las patas son siempre grandes, con lóbulos anchos en los dedos y pequeñas telarañas que conectan los tres dedos delanteros. El dedo posterior del pie también tiene un lóbulo pequeño. Trabajos experimentales recientes han demostrado que estos lóbulos funcionan como las palas de un hidroala de una hélice. Curiosamente, el mismo mecanismo aparentemente evolucionó de forma independiente en el extinto Hesperornithiformes de la edad cretácica, que son aves totalmente ajenas.

En la temporada de reproducción, se aparean en lagos y estanques de agua dulce, pero algunas especies pasan su temporada de no reproducción a lo largo de las costas.

Al acicalarse, los zambullidores se comen sus propias plumas y se las dan de comer a sus crías. La función de este comportamiento es incierta, pero se cree que ayuda a la formación de gránulos y a reducir su vulnerabilidad a los parásitos gástricos.

Los zambullidores hacen nidos flotantes de material vegetal escondido entre los juncos en la superficie del agua. Las crías son precozmente capaces de nadar desde el nacimiento.

Tamaño y peso

Las especies existentes varían en tamaño desde el zampullín macacito (Tachybaptus dominicus) que es el menos grande, de 120 gramos (4.3 oz) y 23.5 cm (9.3 pulgadas), hasta el macá grande, huala o somormujo macachón (Podiceps major), de 1.7 kg (3.8 libras) y 71 cm (28 pulgadas).

Colores

Los zambullidores tienen un plumaje inusual. Es denso e impermeable, y en la parte inferior las plumas están en ángulo recto con la piel, pegadas hacia fuera para empezar y enroscándose en la punta. Al presionar sus plumas contra el cuerpo, los zambullidores pueden ajustar su flotabilidad. A menudo, nadan bajo en el agua con sólo la cabeza y el cuello expuestos.

En la temporada de no reproducción, los zambullidores son de un color liso en marrones oscuros y blancos. Sin embargo, la mayoría tiene plumajes reproductores ornamentados y distintivos, a menudo desarrollando marcas de castaño en el área de la cabeza, y realizan elaborados rituales de exhibición. Los jóvenes, particularmente los del género Podiceps, son a menudo rayados y retienen parte de su plumaje juvenil incluso después de alcanzar su tamaño completo.

El plumaje suave y denso es hidrófugo y cada zampullín tiene más de 20.000 plumas. A lo largo del año, la mayoría de las especies sufren cambios notables en su plumaje. El vestido de cría se caracteriza a menudo por colores brillantes en el cuello y la cabeza, además de capós llamativos. En contraste, los colores gris y marrón dominan en su plumaje como ya se mencionó. No hay dimorfismo sexual notorio; los machos a veces tienen colores algo más brillantes y son un poco más grandes en promedio que las hembras, pero estas diferencias no suelen ser suficientes para la diferenciación ornitológica de campo de los sexos.

Canto

Los sonidos de los zambullidores varían considerablemente según el tipo. Algunas especies tienen hasta doce llamadas diferentes, otras son en su mayoría mudas. Los diferentes silbatos, cantos y chillidos se utilizan principalmente para el cortejo, el peligro y los gestos agresivos.

Particularmente característico para muchos tipos es la llamada marginada ante los Balz, con la que se debe prestar atención a los coespecíficos del sexo opuesto. Con el achichilique occidental (Aechmophorus occidentalis) hay incluso diferencias individuales con este Balzruf; cada pájaro tiene su propia reputación melódica.

Buceo

Para bucear, las aves hacen una fuerte puesta hacia adelante, a veces saliendo con todo el cuerpo del agua, antes de bucear con la cabeza y el cuello por delante. Con este salto las aves se zambullen en un ángulo más pronunciado y alcanzan mayores profundidades. Durante la inmersión las alas permanecen en su sitio, por lo que no se utilizan para la propulsión como por ejemplo con pingüinos. La inmersión suele durar entre 5 y 40 segundos, y las especies más pequeñas permanecen bajo el agua una media inferior a la de las más grandes.

Típicamente un zambullidor puede permanecer bajo el agua por aproximadamente un minuto, para el zambullidor de orejas se midió un máximo de tres minutos. La profundidad de buceo suele ser de 1 a 4 m; sin embargo, ya se ha encontrado un zampullín crestado, que quedó atrapado en una red de pesca a 30 m de profundidad. Los zambullidores  pueden cubrir largas distancias bajo el agua en dirección horizontal.

►Video del somormujo lavanco (Podiceps cristatus)

Alimentación

Existen dos tipos básicos de zampullín especializado en la caza de peces y en la caza de insectos acuáticos. Los primeros incluyen a los zambullidores grandes, los últimos incluyen a loa zambullidores pequeños y el zampullín de cuello negro. Sin embargo, la especialización sólo significa que los peces o los insectos constituyen la mayor parte de los alimentos de las especies respectivas. Como alimento complementario también los grandes tipos de insectos comen, y también el zampullín cazador de insectos se lleva ocasionalmente un pequeño pez.

Las especies más grandes pueden tragar peces con una longitud máxima de 20 cm y una altura de hasta 7,5 cm. Entre los insectos acuáticos que comen los zampullines más pequeños se encuentran las libélulas, las larvas de las libélulas, los insectos acuáticos y los escarabajos flotantes. El espectro de presas también incluye caracoles de agua, crustáceos, renacuajos y ranas adultas.

En los estómagos de los zampullines, a menudo se encuentran rastros de plantas acuáticas, que por lo general se comen inadvertidamente. Los cálculos pequeños a medianos también se ingieren como gastrolites para triturar los alimentos. Es único que los zampullines también se traguen sus propias plumas, es decir, las pequeñas plumas del pecho o del vientre. Se descomponen en el estómago hasta convertirse en una masa de fieltro verdosa que, junto con los restos de alimentos indigeribles, se estrangula regularmente en forma de bultos. El beneficio de este extraño comportamiento es probablemente que la masa de plumas protege la pared estomacal de lesiones por espinas de pescado puntiagudas.

Apareamiento y reproducción

Todos los zambullidores forman parejas monógamas durante la época de cría. Para formar una pareja, existe un ritual más o menos complejo, dependiendo de la especie. El estudio comparativo de los rituales de cortejo es de particular interés para la filogenética. Las especies pequeñas como el zampullín chico (Tachybaptus ruficollis) y el zampullín cuellinegro (Podiceps nigricollis), pero también el buzo grande y el zampullín tobiano, tienen un preludio de apareamiento muy limitado.

La mayoría de las especies del género Podiceps así como los buceadores de carreras tienen rituales muy complejos. Aquí la ceremonia de cortejo es acuñada o formada por los movimientos síncronos y danzantes de las parejas, que terminan, por ejemplo, con el zambullidor con la presentación mutua de las plantas acuáticas. La pareja de buceadores “corren” sincrónicamente sobre el agua con cuellos ligeramente estirados en forma de S antes de sumergirse juntos.

El apareamiento tiene lugar en tierra. Luego comienza una fase en la que las parejas se convierten en territoriales y defienden el entorno del futuro nido contra intrusos de su propia especie, pero también contra especies foráneas como los patos. Se reduce el comportamiento agresivo de las siete especies reproductoras de la colonia. Estas crían a veces no sólo con sus congéneres, sino también asociadas con otras especies de aves; ejemplos en Europa son la gaviota de cabeza negra y el charrán bigotudo. En estas colonias mixtas, las gaviotas y los charranes avisan a tiempo de los enemigos que se acercan.

Construcción de nidos y cría

El nido es construido por ambos, tanto el macho como la hembra a partir de plantas acuáticas, ramas y hojas. Se trata de un nido flotante en el agua, que está anclado a la vegetación adyacente, por ejemplo en el cañaveral. El diámetro del nido oscila entre 30 y 50 centímetros, en raras ocasiones hasta un metro. Las especies más pequeñas también suelen construir nidos más pequeños, pero el tamaño del nido también depende de factores como el oleaje o el material vegetal utilizado.

La hembra pone de dos a siete huevos, que inicialmente son monocromos de color blanco, amarillo o azul claro, pero que adquieren manchas marrones durante el período de reproducción debido al material de anidación húmedo y podrido. El huevo de un zampullín pesa entre el 3 y el 6% del peso de un animal adulto y, por lo tanto, es relativamente pequeño; el tamaño absoluto varía entre 3,4×2,3 cm (zampullín de cabeza negra) y 5,8×3,9 cm (zampullín). Con especies pequeñas hay hasta tres crías por año, con especies grandes sólo una o dos.

El período de incubación es de 20 a 30 días. Ambos sexos se reproducen. Para no llamar la atención sobre el nido, muchas especies se acercan a su nido para bucear. A menudo ambos miembros de la pareja abandonan el nido durante varias horas; los embriones son extremadamente resistentes al enfriamiento resultante. La nidada se cubre antes de salir; posiblemente el material vegetal podrido de los nidos de nidificación hacen una pequeña contribución al calentamiento de los huevos. La cubierta es también una protección contra los depredadores de huevos.

Después de la eclosión

Los zambullidores jóvenes se caracterizan por un patrón típico de rayas (excepciones: el achichilique occidental y otra especie). Estas rayas longitudinales se extienden primero por todo el cuerpo y luego sólo por el cuello y la cabeza. Los niños pueden nadar y bucear independientemente desde el principio. Sin embargo, como no son capaces de regular la temperatura corporal lo suficiente y se enfrían rápidamente, por lo general son transportadas en la parte posterior de las aves.

Una de las parejas lleva a las crías “en brazos”, mientras que la otra se zambulle en busca de comida y se hace cargo de la alimentación. Las crías recién eclosionadas tienen una zona de piel desnuda en el vértice, que “brilla” en color cuando se excita y por lo tanto señala hambre o peligro a sus padres. La afirmación ocasional de que los zampullines tienen bolsillos debajo de sus alas, en los que los polluelos encuentran refugio durante las inmersiones, es errónea. Un pájaro viejo que transporta crías suele permanecer en la superficie del agua y no bucear.

Dependiendo de la especie, los zampullines jóvenes permanecen al cuidado de sus padres entre 44 y 79 días. Entre hermanos hay competencia desde la eclosión por la comida, en la que los padres no intervienen. Esto generalmente lleva a la muerte de los niños más débiles. La probabilidad de que un ave joven sobreviva los primeros veinte días de su vida es de 40 a 60%.

Estado de conservación

Debido a la gran demanda de sus plumas como forros textiles en el siglo XIX, las especies holárticas fueron cazadas a gran escala. El somormujo lavanco (Podiceps cristatus) y el achichilique occidental (Aechmophorus occidentalis) estaban casi extintos en algunas regiones; sin embargo, ambas especies se recuperaron a lo largo del siglo XX a través de medidas de protección y ahora son bastante comunes de nuevo. Hoy en día los zambullidores sufren de contaminación del agua y perturbaciones del tráfico de embarcaciones. Los barcos pueden poner en peligro los sensibles nidos de nadadores por las olas que crean. Muchos somormujos quedan atrapados en las redes de pesca y se ahogan.

Otras dos especies están extintas hoy en día: el buceador andino estaba muy extendido en los pantanos altos cerca de Bogotá hasta 1977 y fue exterminado por el drenaje y la contaminación de los lagos con pesticidas. El buceador de Atitlán vivía solamente en el Lago de Atitlán en Guatemala; debido a varias causas (introducción de perchas de truchas en el lago, remoción de los cañaverales, terremotos en 1976) se volvió extremadamente raro y ha sido considerado extinto desde 1986.

El buceador enano de Delacour, de Madagascar, está incluido en la Lista Roja de la UICN como especie altamente amenazada; no se ha visto desde 1985, pero aún no ha sido declarado extinto debido a su área de distribución intransitable y poco desarrollada. El buceador de Puna, que se encuentra en un solo lago andino, también está en peligro de extinción.

El buceador del Titicaca, que todavía era bastante común a finales del siglo XX, también sufrió una drástica disminución de la población y se considera amenazado.

Los zampullines piquirrojos están muy extendidos y son bastante comunes en la mayoría de los EE.UU. y el sur de Canadá, y en general, las poblaciones se mantuvieron estables entre 1966 y 2014, según la Encuesta de Aves Reproductoras de América del Norte. Sin embargo, el Plan de Conservación de Aves Acuáticas de América del Norte clasifica a la población continental en 12 de 20 en la Puntuación de Preocupación Continental, y la clasifica como una Especie de Alta Preocupación.

El zampullín piquirrojo no está en la Lista de Observación de Aves del Estado de 2014. No se debería tener demasiado problema para encontrar a estas aves, particularmente en verano, en estanques más grandes y lagos más pequeños con una amplia vegetación emergente, como totorales y juncos. Particularmente se puede observar los bordes de la vegetación emergente y buscar masas circulares de vegetación flotante y muerta que puedan ser nidos de zampullín piquirrojo.

En invierno, se puede encontrar a la especie en masas de agua más grandes, donde a menudo se agrega en pequeños bandos. El cuerpo distintivo muy pequeño y la cabeza relativamente grande, bloqueada es una buena forma a buscar. Estas aves pasan mucho tiempo buceando, así que es necesario hacer varios escaneos de un cuerpo de agua antes de seguir adelante.

Curiosidades

Las piernas retrasadas son una excelente adaptación a la vida en el agua, son en gran medida inutilizables para la locomoción en tierra. Como regla general, los zambullidores dejan el agua sólo para descansar o ir al nido.

El vuelo hacia arriba es relativamente difícil para los zampullines: Para levantar el cuerpo relativamente pesado en el aire, un zampullín o zambullidor corre una larga distancia con alas aleteando en la superficie del agua, antes de que despegue. Por lo tanto, es más probable que se eviten las situaciones peligrosas buceando que volando hacia arriba. Una vez en el aire, sin embargo, los zampullines pueden volar largas distancias y algunos tipos son aves migratorias. Tres especies no vuelan: el zampullín del Titicaca (Rollandia microptera), el zampullín del lago Atitlán (Podilymbus gigas) y el zambullidor de Junín (Podiceps taczanowskii). Estas tres especies no están estrechamente relacionadas entre sí y cada una tiene especies hermanas aptas para el vuelo.

Selección de hábitat y hábitos alimenticios

Los zampullines se reproducen en cuerpos de agua dulce tranquilos o que se mueven lentamente. Los varios zambullidores y el zampullín de pico de pie son más numerosos en pequeñas aguas con mucha vegetación emergente, el zampullín occidental vive es en grandes masas de agua abierta. Algunas especies invernan en aguas costeras protegidas.

La dieta de los zampullines se compone casi en su totalidad de materia animal. El zampullín occidental se alimenta principalmente de peces, el zampullín con orejas de pequeños invertebrados y el zampullín de pico de pied se alimentan de muchos crustáceos de cuerpo pesado. Otras especies, como el zampullín cuellirrojo, tienen dietas más variadas.

Los zambullidores se caracterizan por tragar plumas, que forman un tapón en la bolsa pilórica del estómago y filtran eficazmente el material que pasa al intestino. Los adultos alimentan a las crías con plumas, estableciendo este tapón poco después de la eclosión. Los zampullines se alimentan de invertebrados en las ceremonias de cortejo con bastante frecuencia; los comedores de pescado tienden a mantener masas de plumas en la porción principal del estómago, presumiblemente para sostener las espinas de pescado hasta que sean digeridas.

¿Cómo se comunican los zambullidores entre ellos?

Los zambullidores usan vocalizaciones y exhibiciones visuales para comunicarse durante el cortejo t para defender su territorio. Durante el cortejo, el macho y la hembra de una pareja pueden formar un dúo. Las canciones de los zampullines pueden variar desde una serie de llamadas que suenan como “wup, whut, kuk” y luego aumentan a “vaca” seguida de un “kuk” agudo y un “kow” agudo.

¿Qué los come y cómo evitan ser comidos?

Entre los depredadores conocidos de los zambullidores se encuentran las gaviotas, los grandes búhos cornudos, las fochas americanas, las águilas calvas, los halcones peregrinos, las serpientes bocas de algodón, los caimanes americanos, las tortugas mordedoras, las ratas noruegas, los mapaches y los visones.

Cuando son amenazados por un depredador, los zampullines pueden alejarse nadando o zambullirse y esconderse entre la vegetación con sólo sus ojos y fosas nasales fuera. Los padres también pueden aletear sus alas, fingir estar lesionados y llamar para distraer a los depredadores y alejarlos de su nido. También pueden atacar al depredador para ahuyentarlo. Los adultos a veces llevan a los polluelos en su espalda lejos de un depredador. Los polluelos pueden agarrarse a la cola de sus padres con su pico e incluso pueden agarrarse mientras nadan bajo el agua durante una larga distancia para escapar de los depredadores.

Asombroso ritual de apareamiento

Ambos padres comparten la construcción del nido, la incubación y el cuidado de las crías. El lazo de pareja largo, esto es posible ya que la unión se forma y se fortalece mediante elaboradas demostraciones de cortejo, incluyendo acicalamiento ritualizado, sacudidas de cabeza, zambullidas, portación de hierba, y rápida pisada de agua con el cuerpo en una posición casi vertical. Estos despliegues pueden combinarse en ceremonias complejas tales como la ceremonia de descubrimiento del zampullín cimarrón (Podiceps cristatus), el zampullín cuellirrojo (Podiceps grisegena), el Podiceps auritus, el zampullín orejudo (Podiceps nigricollis) y otras especies relacionadas, o la exhibición apresurada del zampullín occidental (Aechmophorus occidentalis).

En casi todas las ceremonias de cortejo, los roles de los sexos son intercambiables. Lo mismo ocurre con las exhibiciones precopulatorias, y el montaje inverso ha sido reportado para todas las especies que han sido minuciosamente estudiadas.

La alimentación por cortejo, en la que un ave alimenta a otra, sólo se conoce en el zampullín de Clark (Aechmophorus clarkii) y el zampullín occidental (Aechmophorus occidentalis). En ambas especies el macho alimenta a la hembra. Las vocalizaciones de los zambullidores incluyen llamadas para hacerse nota, trinos de cópula, notas “conversacionales” y trinos de dúo. En el cortejo de especies más secretas, como el zampullín de pico de pedro (Podilymbus podiceps) y los apéndices (un nombre dado a varios de los zampullines más pequeños en el género Tachybaptus), las vocalizaciones son relativamente más importantes que los despliegues visuales.

Después de la formación de parejas, los zampullines construyen una o más plataformas flotantes de vegetación acuática. En estos apareamientos se producen y se ponen de tres a siete huevos blancos calizos sin marcar. Al salir del nido, los adultos a menudo cubren los huevos con el material empapado del nido y, al final del período de incubación (por lo general de tres a cuatro semanas), los huevos se tiñen fuertemente.

En la mayoría de los casos, el nido se abandona después de la eclosión, y las crías pequeñas pasan la mayor parte del tiempo sobre las espaldas de los padres nadadores, a las que llegan trepando por la pata del adulto. En la eclosión, las crías vellosas están marcadas con franjas longitudinales audaces, aunque tales franjas son raramente visibles en las crías grises del zampullín occidental. Los restos de las rayas de la cabeza se llevan al plumaje de los juveniles. Además de las rayas, las crías tienen uno o más parches de color rufo hacia abajo o una mancha desnuda en la corona. La piel de esta última cambia de color de rosa a rojo cuando los jóvenes se excitan.

Los zampullines están hechos para el agua

Los zampullines se distinguen por tener sus dedos lobulados con uñas planas, plumas de la cola muy reducidas y plumas de pecho satinadas. La última se debe a la estructura relativamente suelta de las plumas en esta parte del cuerpo y a las barbas enrolladas en espiral (las plumas secundarias de las plumas), que se encuentran paralelas a las barbas (las plumas primarias). Al igual que con la mayoría de las aves buceadoras, las características conspicuas que distinguen a las especies entre sí se encuentran en la cabeza y ocupan un lugar prominente en el cortejo.

En el plumaje de invierno, la mayoría de los zampullines son de color marrón, negro o gris por encima y blanco o marrón claro por debajo. En el plumaje estival, las manchas rufos, buff, negras o blancas o plumas alargadas que se encuentran principalmente en la cabeza y el cuello, y los machos tienden a ser de colores más brillantes y tienen plumas algo más largas que las hembras. Los machos también tienden a ser más grandes y de pico más grande que las hembras.

Las alas de los zampullines son cortas y los huesos de las alas son pequeños en diámetro. Algunas especies que anidan en regiones frías son migratorias, y los principales vuelos se realizan generalmente de noche. Una especie, el zampullín de alas cortas (Rollandia micropterum) del Lago Titicaca, entre Perú y Bolivia, no tiene vuelo; otras dos, el zampullín de Taczanowski (Podiceps taczanowskii) del Lago Junín, Perú, y el zampullín gigante (Podilymbus gigas) del Lago Atitlán, Guatemala, tienen alas algo reducidas y vuelan poco o nada.

Mientras están en la superficie, los zampullines generalmente nadan con movimientos alternados de las patas. Bajo el agua, las patas se mueven simultáneamente. Entre los golpes de recuperación y los golpes de fuerza, las patas se giran 90° para que el lado ancho se pueda utilizar para la propulsión; justo antes del golpe de recuperación, las patas se giran en la dirección opuesta. Mientras descansan, los Zambullidores mantienen una o ambas patas debajo de las alas, y la cabeza se mantiene hacia adelante con el pico debajo del cuello.

Los zampullines son muy buenos buceadores y nadadores! A menudo nadan sólo con la cabeza por encima del agua. Los Zambullidores tienen que correr a través del agua para despegar en vuelo. Los zampullines se zambullen desde la superficie del agua en busca de peces, crustáceos y moluscos. Los zampullines también comen insectos y sus propias plumas!

Sus piernas están apoyadas en sus cuerpos y los zampullines son torpes en tierra. Cuando caminan por tierra se mantienen erguidos como pingüinos! Los machos y las hembras se parecen, pero los machos son un poco más grandes.

¿Qué roles tienen en el ecosistema?

El zambullidor afecta a las poblaciones de sus presas. También albergan algunos parásitos internos y externos.

¿Causan problemas?

Los zampullines comen peces pequeños que pueden afectar a las poblaciones de peces de importancia económica.

¿Cómo interactúan con nosotros?

Los zambullidores son un foco de ecoturismo y mucha investigación, aunque hay factores que hacen que el ser humano atente contra estas aves, tanto directa como indirectamente.

¿Están en peligro?

La degradación y destrucción de su hábitat de humedal amenaza a las poblaciones de zambullidores. También se ven afectados por el envenenamiento por pesticidas y otros contaminantes, como el DDE y el PCB. Otras fuentes de mortalidad incluyen enredos en las líneas de pesca, disparos accidentales cuando se confunden con patos y colisión con objetos artificiales como torres de televisión.

Los zambullidores están protegidos por la Ley del Tratado de Aves Migratorias de los Estados Unidos, pero no están incluidos en la Lista Federal de los Estados Unidos, ni en la CITES ni en la UICN.

¿Por qué los zampullines comen plumas?

Los zambullidores (orden Podicipediformes) son únicos entre las aves en el hábito de comer sus propias plumas y luego lanzarlas en el ritual de apareamiento. La razón por la que lo hacen ha sido objeto de controvertidas especulaciones durante siglos. Las sugerencias incluyen: 1) protección del tracto digestivo; 2) permitir la formación de gránulos; 3) proteger contra o reducir los parásitos; 4) ayudar a la digestión. Las observaciones del zampullín cuellinegro (Podiceps nigricollis) en el oeste de América del Norte sugieren que la última de éstas puede ser la mejor explicación.

El consumo de plumas puede ayudar a estas aves a explotar la abundancia de diminutos invertebrados acuáticos, como los camarones en salmuera, que pueden ser difíciles de digerir. Los estómagos de los zambullidores están adaptados para la digestión química, no mecánica, y tienen tres cámaras consecutivas: un proventrículo grande y altamente glandular; una molleja de paredes relativamente delgadas con un revestimiento indiferenciado; y una pequeña cámara accesoria final, la bolsa pilórica. Las plumas ingeridas forman dos bolas distintas, una en la molleja y la otra en la bolsa pilórica.

La bola de molleja, relativamente grande, se utiliza para retener los alimentos hasta que pueden ser completamente licuados, y la de la bolsa pilórica sirve para evitar que los alimentos no digeridos o indigeribles entren en el intestino.

Parte de la bola de molleja probablemente se regurgita cada noche, pero el tapón pilórico se expulsa irregularmente. Este proceso permite que el zampullín cuellinegro logre una muy alta eficiencia de asimilación: más del 87% para el camarón adulto en salmuera y las moscas alcalinas que conforman su dieta casi exclusiva durante la época no reproductiva. En cuanto al posible origen de este hábito, es interesante observar que los flamencos y zampullines son hoy reconocidos como grupos hermanos, a pesar de sus grandes diferencias morfológicas, siendo ambos exitosos en la explotación de pequeños invertebrados acuáticos en ambientes hipersalinos.

Sistemática y evolución

Los zambullidores son un grupo radicalmente distinto de aves en cuanto a su anatomía. En consecuencia, al principio se creía que estaban relacionados con los gaviformes, que también son aves buceadoras propulsadas a pie, y ambas familias fueron clasificadas una vez juntas bajo la orden de Colymbiformes.

Sin embargo, ya en la década de 1930, se determinó que éste era un ejemplo de evolución convergente por las fuertes fuerzas selectivas encontradas por aves no emparentadas que compartían el mismo estilo de vida en diferentes momentos y en diferentes hábitats. Los Zambullidores y gavias se clasifican ahora por separado en órdenes de Podicipediformes y Gaviiformes, respectivamente.

El debate entre la cladística y la genética de mediados del siglo XX reavivó el interés científico por generalizar las comparaciones. Como consecuencia, se volvió a discutir el desacreditado vínculo entre somorgujo y lunático. En retrospectiva, el valor científico del debate radica más bien en proporcionar ejemplos de que una metodología cladística no es incompatible con una doctrina científica general, y que por lo tanto, simplemente porque algunos estudios “utilizan la cladística”, no garantizan resultados superiores.

Los estudios moleculares como la hibridación ADN-ADN y los análisis de secuencias no logran resolver adecuadamente las relaciones de los zampullines debido a la insuficiente resolución en la primera y la atracción de las ramas largas en la segunda. Aún así; en realidad debido a esto, confirman que estas aves forman un linaje evolutivo bastante antiguo (o posiblemente uno que estaba sujeto a presiones selectivas hasta el nivel molecular), y apoyan la no relación de los colimbosy zambullidores.

El estudio más completo de filogenómica de aves, publicado en 2014, encontró que los zambullidores y los flamencos son miembros de Columbea, un clado que también incluye palomas, ganga de arena y mesitas.

Relación con los flamencos

Estudios moleculares recientes han sugerido una relación con los flamencos, mientras que la evidencia morfológica también apoya fuertemente una relación entre flamencos y zambullidores. Tienen al menos once rasgos morfológicos en común, que no se encuentran en otras aves. Muchas de estas características han sido previamente identificadas en flamencos, pero no en zambullidores. Los Palaelodidae fósiles pueden ser considerados evolutiva y ecológicamente intermedios entre flamencos y zambullidores.

Para el clado de zampullín-flamingo se ha propuesto el taxón Mirandornithes (“aves milagrosas” debido a su extrema divergencia y apomorfismos). Alternativamente, podrían ser colocados en un orden, con Phoenocopteriformes tomando prioridad.

Zambullidores fósiles

El registro fósil de los zampullines o zambullidores es incompleto; no hay formas de transición entre las aves más convencionales y los zampullines altamente derivados conocidos por los fósiles, o al menos ninguno que pueda ser colocado en las relaciones del grupo con alguna certeza.

Inicialmente se creía que el género Eurolimnornis del Cretácico Temprano (Berriásico, alrededor de 143 millones de años) del noroeste de Rumania era un zampullín. Si se relaciona de hecho con este linaje, debe representar una forma más basal, ya que casi con certeza es anterior a cualquier división entre zampullín, zampullín y flamenco. Por otro lado, el fragmento óseo asignado a este taxón no es muy diagnóstico y puede no ser de un ave en absoluto.

Los telmatornis de la Formación Navesink; también del Cretácico Tardía; están tradicionalmente aliados con los Charadriiformes y/o Gruiformes. Sin embargo, un análisis cladístico del esqueleto de la extremidad anterior lo encontró muy similar al gran zampullín crestado y a diferencia del botoncillo pintado (ahora conocido como linaje basal charadriiforme), el zanco de cuello negro (un charadriiforme más avanzado), o el blando (miembro del suborden Grui de Gruiformes), a saber, que su cóndilo dorsal del húmero no estaba angulado a 20°-30° de distancia del eje largo del húmero.

El análisis no resultó en un patrón filogenético, sino que más bien agrupó a algunas aves con formas de alas similares, mientras que otras se mantuvieron separadas. Por lo tanto, no se sabe si esta aparente similitud con los zambullidores representa una relación evolutiva, o si Telmatornis simplemente tenía un ala similar a la de los zampullines y la movía como ellos lo hacen.

Los verdaderos zampullines aparecen repentinamente en el registro fósil del Oligoceno Tardío o Mioceno Temprano, alrededor de entre 23 y 25 millones de años. Mientras que hay algunos géneros prehistóricos que ahora están completamente extintos; Thiornis (Mioceno Tardío -? Plioceno Temprano de Libros, España) y Pliolymbus (Plioceno Tardío de WC USA – Pleistoceno Temprano de Chapala, México) datan de una época en la que la mayoría si no todos los géneros existentes ya estaban presentes.

Sólo el Miobaptus del Mioceno Temprano de Checoslovaquia podría estar algo más cerca de los zampullines ancestrales, pero más probablemente pertenece a un linaje extinto. De hecho, el Miobaptus es rivalizado o incluso superado en edad por una especie del género moderno Podiceps.

Géneros y especies pertenecientes a la familia Podicipedidae

Hay 20 especies los cuales están divididos en 6 géneros, que pertenecen a una sola familia Podicipedidae:

  • Género Podiceps
    • Somormujo cuellirrojo – Podiceps grisegena
    • Somormujo lavanco – Podiceps cristatus
    • Zampullín cuellirojo – Podiceps auritus
    • Zampullín cuellinegro – Podiceps nigricollis
    • Zampullín colombiano (extinto desde 1977) – Podiceps andinus
    • Macá grande, somormujo macachón o huala – Podiceps major
    • Macá plateado, zampullín blanquillo o zambullidor plateado – Podiceps occipitalis
    • Zampullín del Junín – Podiceps taczanowskii
    • Macá o zampullín tobiano – Podiceps gallardoi
  • Género Tachybaptus
    • zampullín común – Tachybaptus ruficollis
    • Zampullín australiano – Tachybaptus novaehollandiae
    • Zampullín malgache – Tachybaptus pelzelnii
    • Zampullín del Alaotra (extinto desde 1980) – Tachybaptus rufolavatus
    • Zampullín macacito, macá gris o zambullidor chico – Tachybaptus dominicus
  • Género Aechmophorus
    • Achichilique común o Achichilique piquiamarillo – Aechmophorus occidentalis
    • Achichilique de Clark o Achichilique  piquinaranja – Aechmophorus clarkii
  • Género Rollandia
    • Macá común o Zampullín pimpollo – Rollandia rolland
    • Zampullín del Titicaca o macá del lago Titicaca – Rollandia microptera
  • Género Poliocephalus
    • Zampullín canoso – Poliocephalus poliocephalus
    • Zampullín maorí – Poliocephalus rufopectus
  • Género Podilymbus
    • Zampullín picogrueso, macá pico grueso, Zampullín piquipinto, zambullidor piquigrueso – Podilymbus podiceps
    • Zampullín o macá del Atitlán (extinto desde 1989) – Podilymbus gigas

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