Buitre Leonado

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El buitre leonado (Gyps fulvus) es un gran buitre del Viejo Mundo de la familia de las rapaces Accipitridae. También se le conoce como el grifón euroasiático. No debe confundirse con otra especie, como el buitre moteado​  o de Rüppell (Gyps rueppellii). Está estrechamente relacionado con el buitre dorsiblanco africano (Gyps africanus).

Al igual que otros buitres, es un carroñero que se alimenta principalmente de cadáveres de animales muertos que encuentra volando sobre áreas abiertas, a menudo en bandadas. Establece colonias de anidación en acantilados que no son perturbados por el hombre, mientras que la cobertura de áreas abiertas y la disponibilidad de animales muertos dentro de decenas de kilómetros de estos acantilados es alta, gruñe y silba en los dormideros o cuando se alimenta de carroña.

La vida máxima registrada del buitre leonado es de 41,4 años para un individuo en cautiverio.

Se reproduce en los peñascos de las montañas del sur de Europa, el norte de África y Asia, poniendo un huevo. Los buitres leonados pueden formar colonias sueltas. La población es mayoritariamente residente. Los jóvenes y los inmaduros pueden emigrar lejos o embarcarse en movimientos de larga distancia.

Buitre Leonado

El buitre leonado (Gyps fulvus) es un gran representante del Buitre del Viejo Mundo (Aegypiinae); es difícil confundirlo por su tamaño y las alas claramente bicolores de Europa. La zona de distribución, muy fragmentada, abarca gran parte del suroeste del Paleártico, y al norte llega hasta el sur de Europa Central.

Los animales se alimentan al menos en Europa casi exclusivamente de carroña de ganado mayor. Los buitres leonados se reproducen en colonias en las rocas. Las aves altas son predominantemente aves de pie, los buitres leonados jóvenes e inmaduros son atraídos parcialmente y pasan el verano fuera de los criaderos en áreas con abundante oferta de alimento.

La especie ha estado veraneando regularmente en los Alpes durante mucho tiempo y probablemente debido principalmente a un fuerte aumento de las poblaciones en el suroeste de Europa, en los últimos años ha volado cada vez más hacia el norte de Europa Central en verano.

Dos hermosos Buitres Leonado (Gyps fulvus)

Taxonomía

Reino: Animalia

Filo: Chordata

Clase: Aves

Orden: Accipitriformes

Familia: Accipitridae

Subfamilia: Aegypiinae

Género: Gyps

Especie: Gyps fulvus

Hábitat y distribución

La zona de distribución es muy fragmentada, abarca gran parte del suroeste del Paleártico, y al norte llega hasta el sur de Europa Central. El buitre leonado se encuentra en Marruecos y Argelia y en Europa en la Península Ibérica, Cerdeña, en el sur de Francia y al este en gran parte de los Balcanes. Algunas partes de la Península Arábiga también están pobladas.

Hay algunas declaraciones contradictorias en la literatura sobre la distribución en Asia. Según Ferguson-Lees & Christie, el área se extiende sobre el Cercano y Medio Oriente y luego, dejando fuera las altas montañas de Asia Central, al noreste al sureste de Kazajstán y al sureste sobre Irán y Afganistán sobre Pakistán y el norte de la India hasta las tierras bajas de Nepal, posiblemente también hasta Bután.

Los investigadores describen la ocurrencia en Assam como insegura y probablemente sólo concerniente a los huéspedes errantes. Según Glutz von Blotzheim y Bauer, el área de la especie en el noreste llega hasta el noroeste de Mongolia y en el sureste sólo hasta el suroeste de Pakistán y el estado federal de Jammu y Cachemira en el norte de India.

Prácticamente vive cerca de los acantilados verticales o escarpados, gargantas y formaciones rocosas de uso similar que utilizan para la cría y el descanso, muy a menudo se les logra ver volando.

La búsqueda de alimentos se realiza en un amplio espectro de paisajes predominantemente abiertos y secos, incluyendo estepas, semidesiertos, laderas de montañas y altiplanos, pero también zonas agrícolas de la llanura. Este ejemplar vive en alturas de 0 a 3000 m; se observaron buitres leonados en busca de alimento también hasta en 3500 m de altura.

Distribución del Buitre Leonado (Gyps fulvus)

Migración

Los buitres leonados también son cada vez más abrumadores en varias partes de los Alpes. Desde hace al menos 120 años, entre 50 y 150 buitres leonados, predominantemente juveniles e inmaduros, han estado veraneando en los Alpes austriacos, especialmente en el Hohe Tauern.

También en los Alpes julianos, en Italia y Eslovenia, se observan regularmente ejemplares veraneantes. Según los resultados de marcar a los polluelos con marcas alares, la mayoría de estos veraneantes alpinos probablemente proceden de colonias en Croacia. Las aves jóvenes de allí se observaron en agosto en Austria e Italia.

También en los Alpes Marítimos Franceses (en particular en el Parque Nacional del Mercantour), los buitres leonados se alojan cada vez más durante el verano. Siguen el paseo de verano de ganado. La duración de la estancia abarca ahora el período comprendido entre mayo y octubre. La reproducción no se detectó aquí hasta 2017. En agosto, se registran alrededor de 300 buitres leonados en la región alpina.

También muchas aves inmaduras de las nuevas colonias francesas en el Macizo Central y en los Alpes migran en verano más allá de sus lugares de nacimiento, pero más hacia el norte y el noreste. Sus excursiones estivales siguen obviamente las cadenas montañosas y van desde los Pirineos orientales hasta el Macizo Central meridional y luego a los Alpes, el Jura, luego al norte hasta los Vosgos y las Ardenas y más allá.

Un ejemplo extremo de esta migración hacia el noreste fue el de un ave que salió volando del Macizo Central en 1998. Esta ave fue observada en la primavera de 2000 en el sur de Finlandia, a más de 2000 km al noreste de su lugar de nacimiento. Luego permaneció en Lituania desde finales de julio hasta el 12 de agosto del año y, después de varios años sin observación, fue encontrado de nuevo en el Macizo Central en mayo de 2003.

Estas migraciones se manifiestan en un fuerte aumento de las observaciones de buitres leonados en Europa Central. Por ejemplo, sólo se observaron 11 individuos en los Países Bajos entre 1800 y 1997. Desde 1997, la especie ha aparecido allí anualmente y ya en los años 2000 y 2001, se registraron cifras excepcionalmente altas con un total de 20 individuos cada una.

En la primavera de 2005 se produjo por primera vez una entrada espectacular en Suiza con 122 animales y tropas de hasta 40 individuos. En 2006, esta entrada también afectó por primera vez a Alemania, donde desde principios de mayo se detectó un total de unos 164 especímenes; la tropa más grande se observó en Mecklemburgo-Pomerania Occidental con 57 animales.

En 2006, se observaron al menos 40 buitres leonados en Suiza. En 2007 se produjo otra afluencia muy importante, con al menos 67 ejemplares en Alemania y 171 en Suiza, cuyas causas fueron objeto de polémicas discusiones; además del fuerte aumento del número de ejemplares en el suroeste de Europa, una de las posibles causas fue el endurecimiento de la normativa sobre la eliminación de cadáveres en España a partir de 2006.

No obstante, la Comisión Avifaunista Suiza consideró que esto era poco probable, señalando que la entrada en Europa Central ya había comenzado mucho antes de 2006, había aumentado en los últimos años, y sigue estando esencialmente limitada al periodo de abril a julio, mientras que la alimentación en España disminuyó durante todo el año.

El origen de estas aves que vuelan a Europa Central también puede ser comprobado por animales con códigos de colores. Entre 1980 y 2002, se observaron 26 buitres leonados en Suiza, 20 en los Alpes italianos, 7 en Bélgica, 8 en los Países Bajos y 4 en Alemania, casi exclusivamente de Francia o España.

Hibernación

El comportamiento de emigración es aparentemente complejo y todavía inexplorado en muchas áreas. Los buitres leonados adultos son predominantemente aves de pie, mientras que los pichones y las aves inmaduras son aves de larga o corta distancia y/o aves de palo en proporciones aparentemente muy variables dependiendo de la población.

Unos mil animales, en su mayoría jóvenes e inmaduros, se desplazan por Gibraltar y el Bósforo hacia África en otoño, y la zona de invierno es suficiente hacia el sur, hasta Senegal, Malí y Níger, así como hacia el este, hasta llegar al Sudán y Etiopía.

Las aves pasan el verano en los primeros años principalmente aparte del lugar de nacimiento, en este tiempo, sin embargo, otras colonias son visitadas en parte lejos del lugar de nacimiento, donde las aves a menudo pasan algunos días. Por lo general, sólo regresan a las colonias en las cercanías de su lugar de nacimiento cuando han alcanzado la madurez sexual.

En los años 1997 a 2000, entre 1600 y 4600 buitres leonados jóvenes emigraron vía Gibraltar a África en otoño, y la migración allí tendrá lugar desde mediados de octubre hasta mediados de noviembre. Así, entre el 67 y el 89% de las aves jóvenes españolas permanecieron en el país. Los animales pasan el invierno principalmente en el sur de España y se quedan cerca de atractivas fuentes de alimento.

Los buitres leonados que durante el verano en los Alpes se van en octubre. Las aves jóvenes croatas emigran a través de Croacia hacia el sudeste y se observan principalmente en Bulgaria y Grecia en octubre y noviembre; sin embargo, los hallazgos de una ave en Israel el 14 de octubre del año de nacimiento y en Chad en noviembre del año de nacimiento muestran que al menos algunos de los jóvenes buitres leonados croatas emigran a África en otoño.

Algunos de los buitres leonados jóvenes e inmaduros también han sido observados en invierno en Grecia, Bulgaria e Italia, pero se desconoce dónde pasan el invierno la mayoría de las aves. En mayo del año siguiente, muchas de estas aves jóvenes regresan a Austria e Italia para la migración de verano.

También se observaron aves croatas inmaduras como huéspedes en colonias de los Alpes franceses. El lugar de nacimiento es visitado también por estas aves sólo de nuevo con la llegada de la madurez sexual.

Características

Nacido desnudo, es un buitre típico del Viejo Mundo en apariencia, con una cabeza muy blanca, alas muy anchas y plumas de cola cortas. Tiene un collar blanco en el cuello y un pico amarillo. El cuerpo pulido y las plumas de las alas contrastan con las plumas de vuelo oscuras.

Tamaño y peso

El buitre leonado mide de 93 a 122 cm (de 37 a 48 pulgadas) de largo con una envergadura de 2,3 a 2,8 m (de 7,5 a 9,2 pies). En la raza nominada, los machos pesan de 6,2 a 10,5 kg (de 14 a 23 lb) y las hembras pesan típicamente de 6,5 a 11,3 kg (de 14 a 25 lb), mientras que en la subespecie india (G. f. fulvescens), los buitres pesan un promedio de 7,1 kg (16 lb). Se han reportado pesos extremos de adultos de 4.5 a 15 kg (de 9.9 a 33.1 lb), este último probablemente un peso alcanzado en cautiverio.

Colores

Este buitre leonado es claramente bicolor. El  plumaje de las piernas, así como las pequeñas y medianas coberturas inferiores y superiores son de color marrón pálido, en las  aves adultas hasta un marrón rojizo claro, sobre todo en la parte inferior tiene rayas beige claro pronunciadas. Así contrastan claramente las alas y las plumas de los lados, casi monocromáticos, de color gris o negro.

Las grandes plumas del ala y las plumas del pecho son de color marrón y/o negro y con bordes de color marrón claro, los bordes de color marrón claro forman una banda clara y distintiva en el alerón superior.

La cabeza y el cuello son densamente blancos, en la zona de la cabeza  y en la parte inferior del cuello delantero a menudo es más como un color crema. El suelto, denso y esponjoso collar es blanco. El pico poderoso es de color amarillo córneo hasta el verde-amarillo y gris pálido en la base. La piel, así como las partes no emplumadas de las piernas y los dedos de los pies son de color gris.

En el plumaje de los ejemplares jóvenes, el collar consiste en plumas marrón claro, estrechamente lanceolado. El borde brillante de las grandes plumas de las alas superiores sólo se forma de un perfil poco claro, por lo que la banda brillante de las alas superiores es muy débilmente pronunciada. El pico es de color cuerno oscuro, los buitres leonados se colorean a la edad de 6 a 7 años.

Canto

En las colonias y cuando comen la carroña, el ambiente es bastante alegre. Con comunicaciones con sus semejantes, estos animales dan desconcertantes sonidos roncos como “tetetet” o “gegegegegegeg”, y también silbidos.

Con ataques directos, las aves de alto rango llaman duramente “kak-kak” a los gansos, mientras que las aves de bajo rango reaccionan con sonidos sollozos como si fueran risias. La reputación que usan los pichones pequeños al mendigar es un pitido sonriente, los polluelos más grandes llaman “gagaga” continuamente.

Vuelo

En el vuelo, el tipo difícilmente se confunde en Europa a través de las alas claramente de dos colores, la cola oscura, corta, redondeada o fácilmente en forma de cuña y la pequeña cabeza y el llamativo cuello jalado.

Los pájaros parecen muy grandes también en el vuelo, este tamaño todavía es enfatizado por los lugareños y muy lentos aleteos de las alas. Al dar vueltas, las alas se sostienen ligeramente hacia arriba como con el águila real. Las alas tienen plumas muy profundas. Las plumas de las alas son a menudo más largas que las plumas interiores, de modo que el borde trasero del ala es curvo y no recto.

Alimentación

Los buitres leonados buscan comida como muchos representantes del tipo Gyps dando vueltas individualmente y con perseverancia sobre el paisaje abierto. Los animales salen de la colonia juntos por la mañana y luego se alejan hasta 60 km de la colonia.

Los buitres buscan directamente la carroña en el suelo, pero también indirectamente a través de la observación de carnívoros terrestres y, sobre todo, a través de la observación de otras aves carroñeras en el espacio aéreo. De esta manera, cada vez más buitres se reúnen cuando hay un cadáver descubierto, que han observado cuando hay varios de sus congéneres.

La comida consiste exclusivamente de carroña fresca o ya en descomposición, con ella se comen sobre todo los órganos internos y los contenidos estomacales, así como la carne muscular de mamíferos medianos y grandes.

En Europa, al menos, los buitres leonados son ahora prácticamente exclusivos en comer los animales domésticos muertos, desde las ovejas y cabras hasta el ganado vacuno y equino.

En la carroña, los buitres le permiten comer a los carnívoros más grandes como el lobo y el chacal, así como al buitre monje, el tipo es dominante frente a todos los demás carroñeros. Dentro de los buitres presentes en la carroña también se desarrolla pronto una jerarquía.

El animal de mayor rango muestra entonces una marcha amenazante, en la que corre en posición vertical con un pronunciado salto al cadáver, y mantiene a todos sus congéneres a una distancia por el momento. Cuando el cuerpo del animal todavía está cerrado, suele abrir primero la pared abdominal para llegar a los órganos internos con su cuello largo y su poderoso pico. A menudo, sin embargo, los orificios naturales del cuerpo, especialmente el orificio anal, se agrandan para este propósito.

Si el animal de más alto rango come con la cabeza en la abertura, los animales de más bajo rango también llegan a la los órganos, que pronto es abarcada por una masa de buitres comedores. Los animales comen de vez en cuando tanto que tienen que asfixiar partes de la comida para poder volar.

Apareamiento y reproducción

Los buitres leonados son muy sociables y suelen reproducirse en colonias que pueden contener más de 100 parejas reproductoras. Las parejas defienden sólo la zona de nidificación inmediata contra otros ejemplares y otras aves.

El espectáculo de cortejo consiste en círculos comunes y “vuelos en tándem”, con los que un compañero copia cada movimiento de vuelo del otro pájaro. Ocasionalmente, el macho introduce un poco de carroña en el pico de la hembra y luego sigue a la hembra en el aire durante algunos minutos.

Los nidos se construyen en paredes de roca sobre bandas o en nichos abiertos hacia adelante y cuevas. Consisten en palos y ramitas y se colocan también ramitas verdes o césped. La puesta comienza en toda la zona de dispersión de forma bastante uniforme en el período comprendido entre finales de diciembre y finales de marzo.

El nido consiste en un solo huevo, que suele ser de color blanco puro o que raramente presenta pequeñas manchas de color marrón rojizo. Los huevos de los ejemplares en España miden en promedio 92,0 × 70,1 mm, los huevos de los que viven en Balcanes son aproximadamente del mismo tamaño.

Ambos miembros de la pareja pueden incubar los huevos, la incubación dura de 47 a 57 días. Las crías también son alimentadas alternativamente por ambos miembros de la pareja con comida, que se lleva en el pico al nido y se estrangula allí.

El pichón deja el nido después de aproximadamente 135 días, en el sur de Europa aproximadamente a mediados de julio hasta mediados de agosto. Es abastecido por los pájaros todavía algunas semanas y luego se muda. La migración no está dirigida.

Estado de conservación

En todo el mundo, la UICN considera que la especie es segura hoy en día. Una nueva amenaza para el buitre leonado es el uso de la energía eólica, por lo que se encontraron 732 buitres leonados muertos en parques eólicos del norte de España entre 2000 y 2006 y un total de 1892 buitres leonados en septiembre de 2016.

Un instituto especializado en el estudio del buitre leonado fue el “Eko-Centar Caput Insulae” en Beli (Croacia) en la isla de Cres, dirigido por Goran Sušić, que fue cerrado en 2013. Desde entonces Sušić ha continuado su trabajo en “Birds of Prey Conservation Centre” cerca de Senj, que también se dedica a la conservación e investigación de estas y otras especies relacionadas.

Situación en Europa y Asia

En Italia, la especie sólo pudo sobrevivir en la isla de Cerdeña, pero recientemente también se han hecho algunos intentos de reintroducir este grifón en la península. Como resultado, varios especímenes han sido vistos de nuevo en agosto de 2006 en el macizo del Gran Sasso (Italia central).

Se cree que las poblaciones en Italia están experimentando un vigoroso aumento, gracias a los planes de reintroducción en los países vecinos que están entrando en vigor, y a la prohibición de la caza de la especie.

En Croacia, cerca de la ciudad de Beli, en la isla de Cres, se encuentra una colonia de buitres leonados que se reproducen a menor altitud, con algunos nidos a sólo 10 m (33 pies) sobre el nivel del mar. Por lo tanto, el contacto con la gente es común. La población realiza frecuentes incursiones en el territorio esloveno, especialmente en la montaña Stol por encima de Kobarid. El ave está protegida en una zona llamada Kuntrep en la isla croata de Krk.

En el Reino Unido, los buitres leonados se extinguieron en algún momento antes del siglo XVII. Aparecen vagabundos ocasionales en el Reino Unido, y en el año 2000 un buitre se instaló en la isla Channel de Guernsey.

En Chipre, hay una colonia insostenible de menos de 30 aves (para el 2016) en Episkopi, en el sur de la isla.

Las colonias de buitres leonados se encuentran en el norte de Israel y en los Altos del Golán, donde una gran colonia se reproduce en las montañas del Carmelo, el desierto del Néguev y especialmente en Gamla, donde se están llevando a cabo proyectos de reintroducción en los centros de cría del Carmelo y el Néguev.

En Grecia, hay casi 1000 aves. En mismo se encuentran en la mayoría de las zonas montañosas, a veces en grupos de hasta 20 ejemplares.

Los buitres leonados han sido reintroducidos con éxito en el Macizo Central de Francia, donde se encuentran actualmente unos 500 ejemplares. Los buitres leonados son avistados regularmente sobre el puente de Millau.

En Bélgica y los Países Bajos, alrededor de 100 aves estuvieron presentes en el verano de 2007. Se trataba de vagabundos de la población de los Pirineos.

En Alemania, la especie se extinguió a mediados del siglo XVIII. En 2006 se avistaron unas 200 aves vagabundas, probablemente de los Pirineos, y varias decenas de los vagabundos avistados en Bélgica al año siguiente cruzaron a Alemania en busca de alimento, y hay planes para reintroducir la especie en los Alpes.

En septiembre de 2008, se excavaron trozos de un hueso de buitre leonado, de unos 35.000 años de antigüedad, en la cueva de Hohle Fels, en el sur de Alemania.

En Serbia, existen alrededor de 60 a 65 parejas de buitres leonados en la parte occidental del país, alrededor del monte Zlatar y también 35 aves en el cañón del río Trešnjica, que se encuentran bajo protección legal contra la caza.

En Suiza, hay una población de varias docenas de aves. En Austria, hay una población remanente alrededor del zoológico de Salzburgo, y a menudo se ven vagabundos de los Balcanes.

En España y Francia, en 2008, había 25.000 aves, de un mínimo de unos pocos miles alrededor de 1980. España tiene la mayor colonia de buitres leonados de toda Europa. Está situado en el Parque Natural de las Hoces del Río Duratón (provincia de Segovia).

Al parecer, la población de los Pirineos se ha visto afectada por una sentencia de la CE en la que se establece que, debido al peligro de transmisión de la EEB, por el momento no deben dejarse cadáveres en los campos.

Esto ha reducido críticamente la disponibilidad de alimentos y, en consecuencia, la capacidad de carga. Aunque el buitre leonado normalmente no ataca a las presas vivas más grandes, hay informes de buitres leonados españoles que matan a animales vivos débiles, jóvenes o enfermos porque no encuentran suficiente carroña para comer.

En mayo de 2013, una mujer de 52 años que estaba de excursión por los Pirineos y que se había caído por un acantilado hasta la muerte fue devorada por los buitres leonados antes de que los socorristas pudieran recuperar su cuerpo, dejando sólo su ropa y algunos de sus huesos. Debido a que ella fue la primera persona en ser comida por los buitres leonados, la historia llamó la atención mundial sobre los problemas del buitre leonado en el sur de Europa.

En Armenia hay de 46 a 54 parejas según la última estimación de población; la tendencia muestra un ligero aumento.

La causa principal de la rápida disminución de la población de buitres leonados es el consumo de cebos envenenados colocados por las personas. Los esfuerzos de conservación de la vida silvestre han intentado aumentar la conciencia de las consecuencias letales del uso de cebos envenenados ilegalmente a través de la educación sobre el tema.

Curiosidades

El buitre leonado es un pájaro planeador, pesado y masivo, que utiliza corrientes ascendentes térmicas y dinámicas para deslizarse y puede así viajar cientos de kilómetros en busca de alimento (de 300 a 400 kilómetros por día en condiciones favorables).

Un animal gregario, el buitre leonado vive en colonias. Las colonias incluyen áreas y lugares de descanso donde las aves grandes se congregan y siempre están cerca de las fuentes de alimento. Estas superficies están generalmente orientadas al sur o sureste.

Los buitres leonados permanecen en lo alto (acantilados) para disfrutar de las corrientes de aire y levantarse sin esfuerzo. Los buitres salen en pequeños grupos por la mañana para explorar su territorio en busca de comida y regresar por la tarde.

Estrictamente  es un carroñero, se alimenta de los cadáveres de grandes animales que detecta desde la cima del cielo gracias a su visión adaptada. Hoy en día, debido a la creciente escasez o desaparición de grandes animales salvajes (ovejas, rebecos, cabras montesas, cabras montesas, urogallos), el buitre leonado se alimenta principalmente de animales domésticos muertos (ovejas, vacas, caballos).

A menudo, toda una procesión de animales precede a los buitres: cuervos, cometas, zorros, etc. Estos son excelentes indicadores para los buitres, ya que, al ser muy tímidos, sólo se arriesgan a acercarse a una presa cuando no hay peligro.

Como todos los buitres del género Gyps, el buitre leonado es un “excavador“. Su largo cuello le permite entrar en las canales a través de aberturas naturales, o áreas de piel delgada (ubres, ingles, axilas). Sólo se alimenta de carne blanda (músculos y vísceras) y deja el resto (tendones, cartílagos, huesos, etc.) a otras especies, como el Buitre Monje o el Quebrantahuesos.

Desde 2003, los buitres son víctimas de la prohibición de las fosas comunes abiertas (a raíz de una directiva europea tras la crisis de las vacas locas), una directiva que todavía se aplica en España (un país donde los buitres están bien representados).

Bandas de buitres leonados que exploran nuevos territorios han sido avistados a cientos de kilómetros de su territorio (norte de Francia, Alemania). En junio de 2007, hasta 200 buitres sobrevolaban Bélgica y sus alrededores. En junio de 2012, los buitres se instalaron en las cavidades de las paredes de piedra caliza de la montaña Saint-Pierre, un macizo situado en la frontera entre Bélgica y Holanda.

Víctimas de su mala reputación, los buitres han disminuido considerablemente en Europa y en los alrededores del Mediterráneo, e incluso han desaparecido por completo en gran parte de su área de distribución natural.

Las poblaciones comenzaron a aumentar ya en la década de 1980, después de la prohibición de las prácticas de envenenamiento por plagas década en 1970. De hecho, como ave necrófaga, captura las sustancias tóxicas de la carroña de la que se alimenta.

Ponen un solo huevo cada año en enero o febrero. La incubación dura un promedio de 55 días (50 a 57)3. Las crías permanecen en el nido durante cuatro meses. El adulto le trae su comida al nido que el pichón pide con una actitud de sumisión.

Sistemática

Se distingue además de la nominataforma otra subespecie, Gyps fulvus fulvescens, que vive según Ferguson-Lees & Christie en el este de Pakistán, el norte de la India y Nepal y cuyo plumaje es más pálido, pero en conjunto más rojizo que el de la raza nominal, sin embargo, después de una investigación genético-molecular, esta subespecie se relaciona más estrechamente con el buitre de las nieves que con la el ejemplar de la raza nominal del buitre leonado.

Por lo tanto, tendría que ser colocada en la misma especie. El siguiente pariente y por lo tanto hermano del buitre leonado es el buitre moteado, muy difundido en el África central después de esta investigación.

Fisiología

Los buitres leonados han sido utilizados como organismos modelo para el estudio del vuelo y la termorregulación. Los costos de energía de un vuelo nivelado tienden a ser altos, lo que genera alternativas al aleteo en aves más grandes.

Los buitres en particular utilizan métodos de vuelo más eficientes, como el vuelo a gran altura. En comparación con otras aves, que elevan su tasa metabólica a más de 16 veces su tasa metabólica basal en vuelo, los buitres leonados en ascenso gastan cerca de 1,43 veces su tasa metabólica basal en vuelo. Estos buitres leonados también son voladores eficientes en su capacidad de volver a un ritmo cardíaco en reposo después del vuelo en diez minutos.

Como grandes carroñeros, no se ha observado que los buitres busquen refugio para la termorregulación. Los buitres utilizan sus cabezas calvas como medio de termorregulación tanto en temperaturas extremas de frío como de calor.

Los cambios de postura pueden aumentar la exposición de la piel desnuda del 7% al 32%. Este cambio permite más del doble de pérdida de calor convectivo en el aire calmado. También se ha descubierto que los buitres leonados toleran el aumento de la temperatura corporal como respuesta a las altas temperaturas ambientales.

Al permitir que su temperatura corporal interna cambie independientemente de su tasa metabólica, los buitres leonados minimizan la pérdida de agua y energía en la termorregulación. Un estudio en particular encontró que estas adaptaciones han permitido al buitre leonado tener una de las zonas térmicamente neutras más amplias de todas las aves.

Comportamiento competitivo

Con respecto a los diferentes rangos de edad, es evidente que los buitres leonados no muestran ninguna diferencia en las tasas de alimentación. Inevitablemente, a medida que aumenta la disponibilidad de recursos, las tasas de alimentación tienden a seguir el mismo patrón.

Al estudiar la reintroducción de esta especie y su impacto en la competencia intraespecífica, los adultos mayores están más inclinados a mostrar un comportamiento agresivo y signos de dominación en comparación con los otros rangos de edad.

En términos de comparar los sexos masculino y femenino, no se observan diferencias en los comportamientos competitivos. Por último, los individuos reintroducidos de la especie y los de raza silvestre no difieren en cuanto a su predominio o tasa de alimentación a pesar de las diferencias de crianza.

Subespecies pertenecientes a la especie Gyps fulvus

Según Alan P. Peterson, esta especie consiste en las siguientes dos subespecies:

  • Gyps fulvus fulvescens Hume 1869, una subespecie que se encuentra en la parte oriental del área de distribución del animal salvaje, hacia el Himalaya;
  • Gyps fulvus fulvus (Hablizl) 1783, el más común en el mundo y el único presente en Europa.

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