Águila Imperial

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El águila imperial española (Aquila adalberti), también conocida como águila imperial ibérica o águila española, es una especie amenazada de águila autóctona de la Península Ibérica. Este nombre es puesto por el Príncipe Adalberto de Baviera.

Antiguamente, el águila imperial española era considerada como una subespecie del águila imperial oriental, pero ahora es ampliamente reconocida como una especie separada debido a diferencias en morfología, ecología, y características moleculares.

El águila imperial se encuentra en bosques abiertos con un sotobosque espeso, mezclado con áreas abiertas para la caza de todo tipo de presas.  Esta especie vive en zonas montañosas, pero no muy altas. Necesita árboles altos para anidar, y tierras abiertas o colinas para cazar.

El Águila Imperial construye el nido sobre árboles, a menudo alcornoques, bastante bajos. Es una estructura enorme vista desde lejos, si se trata de un árbol aislado. El mismo nido puede ser utilizado durante varios años consecutivos. Después de varios años, el volumen se vuelve más importante y voluminoso.

El nido por lo general lo hacen con palos, y forrado con pastos secos y pequeñas ramas verdes. Los materiales del nido son llevados por ambos adultos, pero la hembra arregla el interior. Para construir un nuevo nido se necesita mucho tiempo, y para reparar un nido se necesitan dos semanas máximo.

Esta especie está actualmente clasificada como vulnerable. La población actual es de poco más de 500 ejemplares. En comparación con 1970, cuando todavía existían unos 100 especímenes, se trata de una mejora de su situación, pero sigue estando amenazada por la destrucción del hábitat y los cebos venenosos. También se ha producido un fuerte descenso de la población de conejos españoles debido a la mixomatosis y otras enfermedades virales.

España registró un total de 253 parejas en 2008, Portugal dos. Una pequeña población vive protegida en el Parque Nacional Coto de Doñana, pero la mayoría se encuentra en los bosques mediterráneos de robles del centro y suroeste del país. En febrero de 2009, el macho de la única pareja de águilas imperiales portuguesas que ha criado con éxito a sus crías el año previo fue encontrado muerto a tiros en el valle del río Guadiana.

Águila Imperial

El águila imperial (Aquila heliaca) es una de las águilas más grandes de Bulgaria, ligeramente más pequeña que el águila real (Aquila chrysaetos). Su tamaño corporal varía entre 72 y 84 cm, y su envergadura es de 180 a 215 cm. El plumaje es principalmente de color marrón oscuro. El cuello y la nuca contrastan claramente con el beige claro. Los hombros y el arco alar son de un blanco llamativo.

En cuanto a la disposición sistemática dentro de la misma especie del águila imperial (Aquila heliaca), las opiniones varían. Una opinión es que la especie representa dos subespecies: el águila imperial oriental (Aquila heliaca heliaca) y el águila imperial occidental (española o pirenaica) (Aquila heliaca adalberti). Otros autores dicen que A. heliaca adalberti debe considerarse una especie separada a Aquila adalberti.

Cuando está posada, el Águila Imperial parece ser perezosa o indolente. Pasa la mayor parte del día posado, dormido, en una rama de un árbol o en un poste alto. Ambos compañeros a menudo cazan juntos. Para alimentarse, captura fácilmente a las presas en el suelo. Siempre caza en campo abierto. Vuela a media altura y cuando la presa es detectada, se precipita en picada oblicua, a veces conteniéndose y disminuyendo la velocidad antes de atacar a su víctima.

Pero mientras persigue a un ave en vuelo, si esta ave vuela hacia la cubierta o hacia el follaje, el águila no continuará, para evitar la espesa vegetación y las ramas contra su cuerpo y plumaje.

El territorio donde viven es variable en superficie, aunque  a veces, se pueden encontrar varias parejas anidando cerca una de otra, según la disponibilidad de la presa. Pero por lo general, las parejas están separadas y aisladas a través de un territorio grande, incluyendo la pendiente de la montaña, el sotobosque y el área abierta.

La hembra pone de dos a tres huevos, a menudo a principios de marzo, a más tardar en mayo. Los huevos son blanquecinos con manchas marrones, o grisáceos y morados. La incubación comienza con el segundo huevo. Los dos primeros polluelos eclosionan simultáneamente, y el tercero unos cuatro días después. La incubación dura unos 43 días, tanto para los adultos como para los polluelos, que son alimentadas por los machos.  Muy a menudo, el tercer polluelo muere, pero a veces ocurre que los tres pueden sobrevivir.

Los jóvenes son agresivos tan pronto como eclosionan. Por lo general, el mayor acosa al otro que muere bajo los picotazos. A menudo, el tercer huevo termina bajo las garras y abatimientos de los más viejos, cuando no cae del nido.

El águila imperial del este caza conejos y liebres, pero también aves bastante grandes, serpientes y lagartos. También consume carroña y animales domésticos recientemente muertos. También se necesitan peces e insectos. Las presas pueden pesar de quinientos a dos mil quinientos gramos.

Cuando tienen 15 días de edad, las primeras plumas comienzan a crecer, y reemplazan el plumón blanco alrededor de un mes después. Las crías necesitan 55 días para alcanzar el plumaje completo, y nacen a los 60 días de edad. Permanecen en los alrededores del nido durante un mes más. Luego, vuelven al mismo árbol y son aceptados por los adultos, incluso después de varios meses de separación. Los jóvenes un  año permanecen en las cercanías del territorio, mientras que los demás se dispersan y raramente se desplazan más de 100 km.

Águila imperial (Aquila adalberti) vista de cerca
Águila imperial (Aquila adalberti) vista de cerca

Taxonomía

Reino: Animalia

Filo: Chordata

Clase: Aves

Orden: Accipitriformes

Familia: Accipitridae

Subfamilia: Buteoninae

Género: Aquila

Especie: Aquila adalberti

Hábitat y distribución

El águila imperial española es una especie residente, a diferencia del águila imperial oriental parcialmente migratoria. La presencia estable en Marruecos es discutible, pero las aves inmaduras durante el período de dispersión visitan regularmente Marruecos.

Se ha observado un aumento en el número de aves vagabundas nacidas en España y luego electrocutadas en Marruecos; algunas áreas utilizadas por la especie en Marruecos podrían estar convirtiéndose en una especie de “drenaje” en términos de recuperación de la especie y esto se debe al hecho de que el país se encuentra en una situación similar a la de España a principios de los años ochenta cuando se trataba del aislamiento de torres de transmisión. Las aves vagabundas han llegado a Mauritania y Senegal. Al norte de su área de distribución natural, los vagabundos han llegado a los Países Bajos en una rara ocasión.

Distribución del Águila Imperial

Características

Aunque tiene casi el mismo tamaño que la relativamente pequeña raza de águila real encontrada en la Península Ibérica, es algo más ligera y delgada en apariencia en comparación con las especies doradas más poderosas, con un cuello relativamente más largo, y generalmente un perfil de alas mucho más planas en vuelo que el de un águila real, típico de un águila real.

Tamaño y peso

El águila imperial española fue considerada originalmente como una subespecie del águila imperial, pero hoy es tratada como una especie por derecho propio que difiere morfológica, ecológica y genéticamente del águila imperial. Alcanza una longitud de 80 cm, una envergadura de 1,9 a 2,2 m y un peso de 2,8 a 3,5 kg. Eso lo hace más pequeño que su pariente oriental.

Colores

Las aves adultas son de color marrón oscuro, casi negro, con un color dorado muy característico en la parte posterior de la cabeza y el cuello. Por lo general, hay dos manchas blancas en los hombros, de tamaño variable, que pueden, en algunos individuos, estar completamente ausentes. Las plumas de la cola son principalmente de color gris amarillento.

Las aves jóvenes tienen plumas marrones, de color ocre, lo que les confiere un aspecto marrón claro específico. Las plumas de vuelo de las aves jóvenes son uniformemente oscuras. El patrón de plumas adultas se alcanza sólo después del sexto año.

Canto

El águila imperial oriental es bastante silenciosa, excepto durante la temporada de cría. Durante el período de anidación, es muy ruidoso, emitiendo sonidos de corteza “rao,rao,rao,rao”. Otras llamadas duras y muy cortas pueden ser escuchadas, sólo un “kaok” en vuelo, y un rápido “kokokokoko” o “gock-gock-gock-gock”.

Vuelo

El Águila Imperial vuela con alas planas (no en V grande), estando en ángulo recto con el cuerpo. En vuelo, las alas se mantienen rectas, y mientras aletean, están ligeramente inclinadas hacia adelante. Vistas desde abajo, las alas son rectangulares, no redondeadas, y la cola es bastante corta, generalmente cerrada.

Mientras vuela o se eleva, parece ser más pesado y lento que el águila real. Pero los adultos son muy ágiles y capaces de llegar a grandes alturas.

Las danzas de vuelo se presentan en parejas. El macho y la hembra se levantan juntos mientras llaman, luego se lanzan uno hacia el otro, y el pájaro de abajo gira y sujeta las garras a su pareja. Rara vez los tocan, dibujando círculos y emitiendo sonidos, terminan aterrizando en el suelo o en un árbol.

Alimentación

El águila imperial caza en áreas abiertas como pastos, praderas y colinas desnudas. En la mayoría de los casos, el ave inspecciona, durante horas en ocasiones, su territorio de caza desde un punto de observación adecuado. Se precipita sobre cualquier presa que vuela precipitadamente bajo. En áreas con abundancia de sousliks, las águilas vuelan bajo, varios centímetros por encima del área más densamente ocupada por estos roedores. En algunos casos se pueden observar las águilas imperiales posadas junto a las entradas hacia los refugios de sus presas.

El alimento principal del águila imperial en Bulgaria es el erizo (Erinaceus roumanicus). Le siguen la souslik (Spermophilus citellus), la liebre (Lepus europaeus), las musarañas (Microtus sp.), la cigüeña blanca (Ciconia ciconia), etc. Al no ser un depredador especializado, esta ave tiene un menú variado que incluye más de 150 especies de animales. En invierno, la proporción de cuervos y carroña aumenta. A veces el águila imperial se lleva las presas de otras rapaces. Este comportamiento es particularmente típico de las jóvenes águilas imperiales que no tienen la suficiente experiencia como cazadores.

Apareamiento y reproducción

El águila imperial prefiere terrenos ondulados y llanuras donde se alternan áreas boscosas o grupos de árboles con espacios abiertos como pastizales, tierras agrícolas y barbechos. El águila imperial anida en árboles individuales o en grupos de árboles altos que crecen a lo largo de los ríos, a menudo en la proximidad inmediata de asentamientos, carreteras y tierras cultivables. En el pasado, la especie también había anidado en huertos. Su altitud preferida varía entre 25 y 1.230 m.

El águila imperial es una especie monógama. La pareja está fuertemente unida a su nido y algunas zonas de nidificación han sido ocupadas por las águilas imperiales durante muchos años. La distancia mínima (establecida mediante GPS) entre los nidos de varias parejas es de 4.700 metros. Los despliegues de apareamiento comienzan en febrero y son más intensos en marzo. Son muy hermosas; los pájaros se elevan en el aire y se lanzan en picada con las alas dobladas.

El nido se encuentra a una altura de 7 a 26 metros sobre el nivel del suelo. Ambas aves participan en su construcción, utilizando ramas secas. La casa del águila alcanza de 1,2 a 2,2 metros. Tiene un grosor de 30 a 90 centímetros y puede pesar hasta 200 kilos. A menudo, las parejas tienen más de un nido, usando uno y guardando los otros como reserva. Los principales árboles utilizados para la nidificación son los álamos híbridos (Populus sp.) seguidos de varias especies de robles (Quercus frainetto, Quercus pubescens, Quercus cerris, Quercus petraea). Con menos frecuencia, los nidos se construyen sobre pino silvestre (Pinus silvestris), haya común (Fagus sylvatica) y acacia gomarábica (Robinia pseudoacacia).

Por lo general, la hembra pone 2 huevos, o, con menos frecuencia, 1 ó 3 huevos, en la segunda quincena de marzo o a principios de abril. Se conocen nidos con 4 huevos, aunque son excepcionales. Principalmente la hembra se sienta en los huevos, reemplazada por el macho para alimentarse, o haciendo que el macho traiga la comida al nido. El período de incubación es de unos 43 días.

Las crías son alimentadas principalmente por la hembra, mientras que el macho es responsable de la entrega de los alimentos. Las crías abandonan el nido después de la segunda mitad de julio y principios de agosto. Durante algún tiempo regresan al nido para pasar la noche o permanecer cerca, aún alimentados y entrenados para cazar con sus padres.

Las aves permanecen en su región de nidificación hasta la segunda quincena de septiembre; finales de octubre. Después de eso, las aves jóvenes migran, llegando generalmente hasta Turquía, Israel o Siria. Durante el proyecto se siguió a uno de los pájaros jóvenes con un transmisor por satélite hasta el Sudán. Las aves adultas permanecen e invernan aquí permanentemente, porque son cazadores experimentados, a diferencia de los juveniles, y son capaces de alimentarse incluso durante los meses fríos.

Estado de conservación

La especie está clasificada como Vulnerable por la UICN. Las amenazas incluyen la pérdida de hábitat, la invasión humana, las colisiones con pilones (en algún momento a principios de la década de 1980, las líneas eléctricas eran responsables del 80% de las muertes entre las aves en su primer año de vida) y el envenenamiento ilegal. También ha habido una disminución en la presa principal de la especie: los conejos se han mantenido a raya o incluso han disminuido en algunas de las áreas donde el águila está o podría estar presente como resultado de la mixomatosis y, más recientemente, de la enfermedad hemorrágica del conejo.

En la década de 1960 se había convertido en una especie en peligro crítico de extinción, con sólo 30 parejas restantes, todas ubicadas en España. Tras los esfuerzos de conservación, la recuperación comenzó en la década de 1980 a un ritmo de cinco nuevas parejas reproductoras por año hasta 1994. En 2011, la población mundial de la especie había aumentado a 324 parejas, de las cuales 318 parejas se encontraban en España.

La especie recolonizó Portugal en 2003, después de una ausencia de actividad reproductora durante más de 20 años, y ha ido aumentando lentamente desde entonces, con seis parejas reproductoras localizadas en 2011 y nueve en 2012. La población en España mostró un aumento medio anual de alrededor del 7% entre 1990 y 2011.

Estas tendencias positivas se atribuyen en gran medida a las medidas de mitigación para reducir la mortalidad asociada con los tendidos eléctricos, la alimentación suplementaria, la reparación de los nidos, las reintroducciones y la disminución de la perturbación de las aves reproductoras, aunque algunos de los aumentos observados pueden deberse a búsquedas más exhaustivas dentro de su área de distribución.

Degradación y pérdida de hábitats naturales

El deterioro del hábitat de alimentación (pastos y prados) dentro y fuera de los espacios naturales es el resultado de dos procesos intrínsecamente conflictivos: la falta de gestión (pastoreo y siega), que se traduce en un sobrecrecimiento de los pastos con matorrales y la conversión de los pastizales en campos de cultivo gestionados de forma intensiva, que en ambos casos contienen poca de la antigua diversidad de las especies de presas del águila, y, en particular, de la especie europea Spermophilus citellus, que es una de las principales fuentes de alimento del águila.

La disponibilidad de alimento (incluyendo la densidad de las poblaciones de presas) es la condición previa predominante para la reproducción exitosa; si esto no estuviera en su lugar, las parejas se alejarán incluso si todas las demás condiciones de reproducción (existencia de árboles anidadores, ausencia de perturbaciones, etc.) están en su lugar. Por lo tanto, los mejores hábitats son los pastizales extensivamente manejados con estructura de hábitat en mosaico y estos son el tipo de pastizales que se redujeron significativamente desde 2007; los datos de dos territorios de muestra demuestran una reducción del 40%.

Líneas eléctricas

El seguimiento por satélite de 22 juveniles de águilas imperiales (en el marco del proyecto LIFE “Salvemos a las aves rapaces”) ha permitido saber por fin con certeza que los postes de la red eléctrica no vigilados son la causa más frecuente de muerte de los ejemplares juveniles.

Estas aves mueren con mayor frecuencia debido a la electrocución al tocar dos conductores o un conductor y una parte de la instalación conectada a tierra. Un gran porcentaje de líneas eléctricas en Bulgaria son un peligro para las grandes rapaces y cigüeñas. Algunas de estas líneas son verdaderas trampas mortales, que matan a decenas de aves cada año. A las águilas imperiales les gusta posarse sobre pilones. En algunos países incluso construyen sus nidos en postes de líneas de larga distancia. Desafortunadamente, las aves no pueden diferenciar entre pilones peligrosos y seguros.

Es por esta razón que el BSPB ha comenzado a trabajar con todas las compañías de distribución de energía en Bulgaria para aislar los polos más peligrosos cerca de los nidos de águila imperial.

Envenenamiento

El uso generalizado de cebos venenosos contra los depredadores durante la década de 1950 es otra de las razones de la desaparición de las águilas imperiales.

Otra seria amenaza para las rapaces son los criadores de palomas que también ponen cebos envenenados para eliminar al azor y al halcón peregrino, que son los atacantes más frecuentes de las palomas. Sin embargo, todas las rapaces son presas, aunque todas ellas están protegidas por la ley.  En junio de 2011, el águila imperial juvenil llamada Sofía y rastreada por satélite por el BSPB durante el proyecto LIFE+ “Salvemos a las aves rapaces”, fue encontrada muerta cerca de la ciudad de Perushtitsa. El cebo venenoso que había causado la muerte del ave fue encontrado cerca del cadáver de Sofía.

El uso de veneno está estrictamente prohibido porque es una amenaza no sólo para los animales domésticos y la vida silvestre, sino también para los seres humanos. Desafortunadamente, el cebo venenoso no ha sido descontinuado.

Perturbación

La perturbación por parte de los humanos es una causa frecuente de fracaso en la eclosión. Muchos árboles con nidos en Bulgaria están en espacios abiertos cerca de tierras cultivables. Las águilas están acostumbradas a actividades agrícolas tradicionales como el pastoreo, el taponamiento o el movimiento de carretas o automóviles a lo largo de caminos de tierra. En Sakar se puede incluso ver a un pastor y a su rebaño pasar por debajo del nido sin que el águila imperial  responda. Sin embargo, la aparición de máquinas desconocidas para las aves o de personas que se comportan de manera diferente hace que las aves abandonen el nido.

Tales casos son la aparición de un camión con obreros, turistas, talando cerca del nido o pastores gritando a gritos. Abandonar el nido causa la muerte de las crías debido al frío o al sobrecalentamiento.

Es por ello que organizaciones han organizado una vigilancia permanente de los nidos más amenazados durante el periodo de apareamiento, aumentando el éxito de la nidificación en un 30%. A menudo, los guardianes de los nidos evitan las molestias humanas y, además, salvan a las crías si caen del nido o si son arrastradas al suelo por la tormenta, como ha sido el caso en los últimos años.

Disminución de los números de souslik

La souslik europea (Spermophilus citellus) es una parte importante del espectro alimenticio del águila imperial en Europa Central y Oriental. Las águilas prefieren este roedor porque vive en colonias y, cuando está disponible, proporciona alimento abundante.

Desafortunadamente, la souslik es también una especie en peligro de extinción a nivel mundial y su número disminuye continuamente. Esto se debe a la falta de hábitats adecuados; pastos mantenidos con pastos bajos por la cría tradicional de animales.

Robo de nidos

En los últimos dos años se han registrado varios casos de robo del nido de águila imperial, en los que los polluelos o los huevos han sido extraídos del nido. Los objetivos de los ladrones siguen siendo poco claros, pero tal vez esto refleja un interés equivocado hacia la naturaleza.

Las águilas capturadas suelen morir ya que mantenerlas en casa no es una tarea fácil. Pero incluso si sobreviven, están condenados a una vida en cautiverio y se pierden para siempre en la naturaleza. Sin embargo, si son liberados, rápidamente mueren de hambre debido a su incapacidad para cazar o, debido a que no temen a los humanos, son asesinados por los cazadores furtivos.

La captura de animales salvajes de la naturaleza y, especialmente, de una especie en peligro de extinción a nivel mundial, como el águila imperial, está sujeta por ley a penas extremadamente severas. El Código Penal de la República de Bulgaria prevé penas de prisión de hasta 5 años y una multa de 1.000 a 5.000 por la destrucción, la restricción o la venta de animales silvestres en peligro a nivel europeo o mundial.

Tiroteo

En la década de 1940 se inició una campaña a gran escala contra las aves rapaces. Estas aves habían sido declaradas “dañinas” y exterminadas a gran escala. Este pensamiento elemental había sido el siguiente: Las rapaces comen liebres y perdices y si las destruimos, habrá más para nosotros”. Incluso se había exigido a los cazadores que proporcionaran a finales de cada año las patas de las aves rapaces muertas para que se les renovara su licencia de tiro.

Por supuesto, la ciencia ecológica ha demostrado posteriormente que la mayoría de las rapaces se alimentan de roedores e incluso son “útiles” para nosotros, los humanos. Y aquellos pocos que se alimentan de animales de caza también ocupan un lugar extremadamente importante en la naturaleza. Así lo sentían los cazadores noruegos, que habían logrado exterminar casi por completo a las aves rapaces con la creencia de que esto aumentaría el número de perdices blancas.

Sucedió lo contrario: el número de perdices cayó precipitadamente debido a una enfermedad contagiosa que no había podido propagarse previamente, ya que las aves enfermas habían sido devoradas rápidamente por los depredadores. Una vez matadas las rapaces, las perdices enfermas lograron infectar a perdices sanas y la enfermedad se había vuelto catastrófica.

Hoy en día, todas las rapaces están protegidas por la ley. Sin embargo, es demasiado tarde para muchas de las especies. Algunos, como el quebrantahuesos, han desaparecido completamente de la naturaleza de Bulgaria. Otros, como el águila imperial y el halcón sacre, están al borde de la extinción.

Trampa

Las trampas colocadas cerca del cadáver de un animal muerto para atrapar lobos son una amenaza para las águilas. Las aves aterrizan cerca de los cadáveres y pueden ser muertas o mutiladas por las trampas. En Bulgaria se han registrado varios casos de águilas reales que han sufrido esta suerte.

Cambios socioeconómicos

El despoblamiento rural y la disminución del número de ovejas y otros animales han permitido que los pastos se conviertan en prados. Ciertas especies de hierbas y arbustos se desarrollan de forma silvestre, creciendo altas y suprimiendo el crecimiento de las otras plantas. Tales condiciones se vuelven inadecuadas para el souslik.

El Souslik necesita diversas especies de plantas para alimentarse, y la hierba baja no les impide correr y ver a sus enemigos. Desaparecen en pastizales cubiertos de vegetación. Y son el alimento principal de las águilas imperiales. Cuando las ovejas están presentes en número suficiente, pastan la hierba de manera uniforme y no permiten el crecimiento excesivo de los pastos.

Agricultura intensiva

La agricultura intensiva, que implica el uso de muchos plaguicidas y la introducción de monocultivos, ha cambiado los hábitats de caza de las aves depredadoras y ha reducido sus principales especies de presa. Además, la agregación de tierras requería la tala de muchos árboles viejos habitados por águilas entre praderas.

Cambios en el hábitat causados por la silvicultura intensiva La tala de viejos bosques de crecimiento, la tala selectiva de árboles viejos y la forestación de pastos ha destruido los hábitats de reproducción y tróficos de las águilas imperiales.

La tala masiva de álamos en los últimos años es una grave amenaza. Las águilas imperiales en Bulgaria capturan principalmente álamos, los únicos árboles altos que sobreviven en las zonas bajas del país. El aumento de la demanda de madera de álamo para la exportación es la causa de la tala legal e ilegal a gran escala. Las tierras de pueblos enteros han quedado sin álamos. Incluso dos árboles con nidos de águilas imperiales han sido talados, mientras que un tercer intento fue impedido en el último momento por los guardias de los nidos.

La ausencia de árboles aptos para anidar está obligando a las águilas imperiales a anidar en zonas en las que son frecuentemente perturbadas y en las que las crías mueren con frecuencia. Por esta razón, los expertos han construido 35 nidos artificiales en lugares cuidadosamente seleccionados, lo que permite disponer de suficientes fuentes de alimento, una perturbación limitada y la ausencia de líneas eléctricas peligrosas.

Incendios

Los incendios pueden destruir directamente los nidos habitados. El número y el tamaño de los incendios en Bulgaria han aumentado drásticamente en la última década. Algunos de los incendios más devastadores han ocurrido en regiones de importancia para el águila imperial. En el año 2000, un incendio en Sredna gora se detuvo a pocos metros del nido de un águila imperial.

Contaminación ambiental

El uso de pesticidas en la agricultura está causando la muerte de muchas aves. Una campaña para disminuir las musarañas en 1989 condujo al envenenamiento de miles de aves depredadoras en toda Bulgaria. Muchas águilas imperiales también murieron en esa época.

Catástrofes naturales

Los fuertes vientos y las tormentas pueden provocar la caída de los nidos.  En el período 2000-2012, se han registrado quince casos de nidos derribados por fuertes vientos en Bulgaria.  Cinco polluelos murieron como resultado, y uno de ellos sufrió graves daños y no pudo ser devuelto a la naturaleza.

Predación

En 2012, un nido con dos crías en la zona montañosa de Sakar fue víctima de un mamífero depredador, probablemente una garduña.

Hambre y agresividad en el nido

A veces, cuando la comida es insuficiente, el águila más fuerte y más grande mata a su hermano más débil. También es posible que el águila más débil muera debido a la desnutrición sistemática, ya que la pareja de águilas imperiales suele alimentar al águila más grande en caso de que los recursos alimentarios sean limitados. Aproximadamente el 35% de las pérdidas de águilas son causadas por agresiones en el nido o por inanición.

Curiosidades

El águila imperial es una de las aves más raras de Bulgaria y del mundo. Había sido una de las rapaces más extendidas en Bulgaria, pero hoy en día su población es de sólo 28 parejas. La mayoría de ellos han permanecido en el sudeste de Bulgaria y son más numerosos en Sakar.

El águila imperial ha sido considerada durante siglos un ave sagrada, porque nuestros antepasados pensaban que ahuyentaba las nubes de tormenta y salvaba las cosechas. Incluso hoy en día se cree en algunas partes de Bulgaria que matar o dañar a un águila imperial traerá serios desastres a la gente. Su nombre popular incluso es de “águila pescadora” debido a las manchas blancas en sus alas, que son visibles durante el vuelo.

Hay muchas razones para la drástica reducción de la especie, pero la matanza masiva de aves rapaces en los años 50 y 70 del siglo pasado, el cambio de hábitat y la agricultura intensiva son algunas de las principales causas que llevan a la reducción y desaparición de los animales silvestres de los que se alimenta el águila imperial.  El uso inadecuado de pesticidas en la agricultura, los cebos envenenados ilegales y la caza furtiva siguen causando la muerte de muchas águilas.

Recientemente ha surgido una nueva amenaza para el águila imperial, una amenaza de la que no había prueba. Se demostró que un número considerable de aves jóvenes mueren por electrocución cuando intentan posarse en postes de la red eléctrica sin protección. El 78% de las águilas marcadas por satélite cuyo destino se conoce, han muerto por electrocución en Bulgaria y Turquía.

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